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LA PRESIÓN ATMOSFÉRICA
Por: EFRAIN LLANOS HENRIQUEZ
Especialista en Meteorología Universidad Nacional de Colombia.
Magíster en Geografía UPTC-IGAC
Profesor de geografía Universidades Atlántico y Simón Bolívar.

La presión es la fuerza o peso ejercido por unidad de superficie (p=f/s), de allí que la presión atmosféricaes el peso ejercido por los gases de la atmósfera sobre la superficie de la tierra, la cual alcanza una cifra cercana a los 5.000 billones de toneladas. Fueron Viviani y Torricelli, los primeros que midieron la presión atmosférica, al llenar con mercurio un tubo de un metro de largo, abierto por un extremo e introducirlo en un recipiente mucho más amplio lleno igualmente de mercurio, al haceresto la cantidad de mercurio del tubo desciende hasta 760 mm (76 cm) en condiciones normales, es decir, al nivel del mar y a 45° de latitud. El mercurio no sigue descendiendo debido a que la fuerza del aire sobre el mercurio del recipiente más grande se lo impide y queda equilibrada con la fuerza ejercida por los 760 mm de la columna de mercurio; así la masa de una columna de aire de 1 cm² desuperficie que va desde el nivel del mar hasta el límite superior de la atmósfera corresponde al producto del volumen de la columna de mercurio por la densidad de éste: 76 cm³ x 13,595 gm/cm³ = 1.033 gr, es decir, la presión que ejerce la atmósfera corresponde a un poco más de un kilogramo por cm².

Para convertir esta masa en peso o presión es necesario multiplicarla por la aceleración de la gravedad,es decir, por 980,6 cm/s², lo cual arroja el siguiente resultado: 1033,2g X 980,6 cm/s²= 1.013.200 dinas, como esta es una cifra muy elevada, podemos utilizar otra unidad que es el milibar, el cual corresponde a 1.000 dinas, por lo tanto la presión atmosférica normal equivale a 1.013,2 milibares/cm² o si se prefiere se puede utilizar como unidad de presión el hectopascal, que equivale exactamentea un milibar, de tal manera que también podemos decir que la presión normal a nivel del mar corresponde a 1.013,2 hPa (hectopascales).

Debido a que al referirse a medidas de presión atmosférica se usan indistintamente mm de Hg o milibares, es bueno señalar que para convertir mm de Hg en milibares basta multiplicar por 4/3 y para convertir milibares en mm de Hg simplemente se multiplica lacantidad de los primeros por 3/4.

VARIABILIDAD DE LA PRESIÓN ATMOSFÉRICA

La presión atmosférica no es constante y varía por diferentes factores tales como: la temperatura, la altura y la humedad. Con respecto a la temperatura la presión varía debido a que a una mayor temperatura las moléculas de aire se dispersan y la densidad del mismo disminuye produciéndose por lo tanto un descenso de lapresión atmosférica, por el contrario cuando la temperatura disminuye las moléculas del aire tienden a contraerse, aumentando la densidad del mismo y en consecuencia se produce un aumento de la presión. Los cambios que se producen en la temperatura generan oscilaciones diarias y anuales de la presión, así, durante el día la presión atmosférica presenta dos máximos a las 10:00 a.m y 10:00 p.m y dosmínimos a las 4:00 a.m y a las 4:00 p.m. En cuanto a la oscilación anual, se puede señalar que la presión es mayor en el período de invierno y menor en la estación del verano, sin embargo, por obvias razones la oscilación anual es poca en la zona ecuatorial debido a que las diferencias de temperatura a lo largo del año son exiguas. Igualmente debido a la menor amplitud térmica que se da en losocéanos en ellos la oscilación anual de las presiones es menor que la que se da en las zonas continentales.

En cuanto a la variación de la presión con respecto a la altura, tenemos que, a medida que ascendemos la presión disminuye, esto se debe a que en la parte baja de la atmósfera se concentra la mayor parte de la masa atmosférica y por lo tanto la densidad de los gases que la integran es mayor,...
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