Latex

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LATEX

Introducción:

El caucho es una secreción irreversible o producto de desecho del árbol, y cuanto más se extrae, tanto más la planta regenera. El caucho es producido en el protoplasma por reacciones bioquímicas de polimerización catalizadas por enzimas

El látex es un líquido blanco y gomoso que contiene abundantes y diminutos corpúsculos; es una mezcla en proporciones variables deagua, hidrocarburos, resinas, aceites, proteínas, ácidos y sales. El significado del látex para la planta se desconoce; tiene algún valor en la cicatrización de heridas , puesto que el látex es exudado a través de ésta y al entrar en contacto con el aire coagula, creándose una capa protectora, en otras plantas, tal como sucede con el manzanillo (Hippomane mancinella), la elevada toxicidad del látexlo convierte en un mecanismo de defensa ante los herbívoros que intenten alimentarse de la planta o bien para el almacenamiento de sustancias.

La mayor parte del látex de empleo comercial se extrae del hevea y es dedicado a la obtención de caucho. Sin embargo, también existen otros productos derivados del látex natural como la gutapercha (material amarillo o pardo producido a partir del látexde Palaquium oblongifolia), la balata (material duro muy similar al caucho que se obtiene principalmente del látex de Manilkara bidentata) y el chicle (sustancia de color rosáceo o pardo extraída del látex de Achras sapota) que tienen gran importancia comercial. [
Historia:

A finales de la década de los 80, un grupo de arqueólogos descubrieron que los Olmecas habían combinado el látexproducido por la especie arbórea Castilla elástica con el de la enredadera Ipomoea alba, que contiene azufre. Como resultado de esta mezcla, se desencadenaba el entrelazamiento de los átomos de azufre con las cadenas poliméricas de isoprenos del hule (vulcanización), transformándose el látex en una sustancia mucho más resistente y dura. Además de emplear el látex como material para la construcción depelotas, los olmecas lo utilizaban en estado líquido en sus ceremonias rituales, como así también para impermeabilizar sus casas y otros objetos. Como consecuencia de esto, se puede concluir que este pueblo mesoamericano fue el pionero en el desarrollo de la vulcanización y en el empleo del látex con fines religiosos y sociales.
Tras el descubrimiento del árbol del caucho en 1736 por el botánicofrancés Charles Marie de La Condamine (1701 - 1775), quien usó el látex producido por esta especie para revestir su equipaje al quedar asombrado por sus propiedades elásticas e impermeables, y el hallazgo en el siglo XIX por parte de los españoles de que el látex estaba compuesto por cadenas de hidrocarburos[] se facilitó la investigación de este material y sus derivados. En enero de 1839, elamericano Charles Goodyear (1800 - 1860) Un día mientras él estaba experimentando con una mezcla de caucho y azufre, algunoas gotas cayeron sobre una estufa caliente, minutos más tarde cuando la mezcla se enfrió, pudo comprobar como ésta se había vuelto sólida sin desaparecer su propiedad elástica.
En el año 1876, el marino inglés Clements Markham y el director de los Reales Jardines Botánicos de KewJoseph Hooker, decidieron encargar a su compatriota Henry Alexander Wickham (considerado el padre de la biopiratería) el envío de un cargamento de semillas de Hevea brasiliensis a Gran Bretaña, a pesar de estar penado por la ley la salida de las mismas fuera del país. Para lograr su objetivo, Wickham solicitó la colaboración de los indígenas para la selección de las semillas, corrompió a lasautoridades locales ocultando su verdadera identidad y obtuvo la colaboración del capitán del barco Amazonas para trasladar las semillas hasta donde habían sido solicitadas. Una vez en su destino y después de haber sido aclimatadas, dos mil de las setenta mil semillas enviadas germinaron en los jardines de Kew. Poco tiempo más tarde, algunas de estas se enviaron a Ceilán (actual Sri Lanka) y otros...
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