Leonidas

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Leónidas, militar y rey de Esparta, fue el tercer hijo del rey agíada Anaxandridas II.1 Nació alrededor del año 540 a. C. en la ciudad homónima. Sucedió en el trono, probablemente en 489 o 488 a. C., a su medio hermano Cleómenes I y se casó con Gorgo, la hija de éste, con la cual tuvo a su hijo, su sucesor, el rey Plistarco.2 Al tener dos hermanos mayores, Cleómenes y Dorieo, no se esperaba quepudiera llegar a reinar,3 pero Cleómenes falleció sin descendencia masculina,3 y tampoco Dorieo que murió,nota 1 probablemente poco antes que Cleómenes, en Sicilia luchando contra los cartagineses.

Escultura de Leónidas en Esparta, con la inscripción «ΜΟΛΩΝ ΛΑΒΕ».
Heródoto para realzar la figura de Leónidas entronca su linaje con los Heráclidas: «ἐὼν γένος Ἡρακλεῖδης»,4 5 y la explicita deforma patrilineal hasta Heracles: «Leónidas, hijo de Anaxandridas, nieto de León y descendiente de Euricrátidas, Anaxandro, Eurícrates, Polidoro, Alcámenes, Teleclo, Arquelao, Agesilao, Doriso, Leobates, Equestrato, Agis, Eurístenes, Aristodemo, Aristómaco, Cleodeo, Hilo y Heracles»6
En los años 490 a. C., el rey aqueménida Jerjes I preparó la invasión de la Grecia continental. Se hallaba en su corteel rey espartano exiliado Demarato. Según Heródoto, previno a sus conciudadanos de un ataque inminente mediante un mensaje secreto,7 lo que movió a Esparta a pedir consejo al Oráculo de Delfos.8 Conforme a la tradición, Apolo proporcionó en versos hexámetros una respuesta ambigua:
Mirad, habitantes de la extensa Esparta,
o bien vuestra poderosa y eximia ciudad es arrasada por los descendientesde Perseo,
o no lo es; pero en ese caso,
la tierra de Lacedemón llorará la muerte de un rey de la estirpe de Heracles
Pues al invasor no lo detendrá la fuerza de los toros
o de los leones ya que posee la fuerza de Zeus. Proclamo
en fin, que no se detendrá hasta haber devorado a una
u otro hasta los huesos.
8
En otras palabras, o bien Esparta perdería a su rey durante la batalla, o biensería conquistada. Ningún rey espartano había jamás muerto en la guerra. El mensaje fue muy descorazonador para la polis laconia.9 La alusión a los leones hace referencia a Leónidas, anunciando su muerte o la desaparición de Esparta, porque Jerjes contaba entre sus filas a Demarato, el depuesto rey espartano, los sacerdotes de Delfos , habrían supuesto que los persas devolverían el trono a Demaratodespués de la victoria. Según, Schrader, Carlos (en español). Heródoto. Historia. Libro VII. Madrid: Editorial Gredos. pp. 287, nota 1039. ISBN 978-84-249-0994-1. «es posible que el oráculo se gestase post eventum', ya que en las últimas palabras del mismo puede haber una referencia a la mutilación del cadáver de Leónidas, que tuvo lugar tras la batalla.10 »
Esparta decidió entonces enviar dosheraldos elegidos entre la aristocracia para presentarse ante Jerjes. Según Heródoto, se trataba de aplacar la «cólera de Taltibio», el legendario heraldo de la Ilíada, que se abatió sobre Esparta después de que la ciudad matara al heraldo enviado por Darío en 492 a. C.11 Más prosaicamente, se trataba de buscar una salida diplomática a la crisis.12 Jerjes se negó a pactar y ni siquiera se molestó enreclamar «la tierra y el agua», símbolos de la soberanía aqueménida.
En el otoño de 481 a. C., la alianza que la historiografía griega llama la «Liga helénica» se reunió en el istmo de Corinto y su dirección recayó en Esparta.13 La ciudad laconia decidió el envío de una fuerza armada bajo el mando del diarca Leónidas para defender el desfiladero de las Termópilas, a fin de retener a los persas ydar el tiempo suficiente a la flota griega de replegarse más allá del estrecho que forma la isla de Eubea con la costa de Grecia central. En el relato herodoteo de la expedición, las tropas griegas enviadas al paso de las Termópilas sumaban en total 6000 soldados: 300 hoplitas espartiatas, 1000 tegeatas y mantineos, 600 orcomenios, 400 corintios, 200 de Fliunte, 80 micenios, 700 tespios y 400...
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