Lepidosaurios

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La evolución de los lepidosaurios
Lagartos, serpientes y esfenodontes integran el grupo de los lepidosaurios, cuyo origen se retrotrae más allá de los dinosaurios. La evolución de los lepidosaurios en el hemisferio septentrional tuvo un curso distinto del seguido en el austral
Sebastián Apesteguía

L

as aves se inscriben entre los dinosaurios. Y los dinosaurios entre los reptiles.Considerados en su conjunto, los reptiles integran el grupo que aporta mayor diversidad a los vertebrados terrestres. Existen unas 15.400 especies vivas y numerosísimas fósiles. Entre los reptiles vivos, son los lepidosaurios uno de los grupos más amplios. Por su anatomía pertenecen

al tipo de reptiles diápsidos, cuyos cráneos poseen dos barras óseas y dos ventanas a cada lado para el paso de lamusculatura masticatoria. La historia de los lepidosaurios se puede rastrear hasta principios del Triásico, hace unos 250 millones de años, cuando los seres vivos empezaban a reponerse de uno de los episodios de extinción más terribles, el de la transición del Pérmico al Triásico.

Antes de que los dinosaurios se adueñaran de los ecosistemas terrestres, los lepidosaurios ya iban poblando el antiguosupercontinente de Pangea, donde se incrementó la diversidad de sus especies y la amplitud de sus adaptaciones y rasgos anatómicos. El linaje de los lepidosaurios proviene de precursores paleozoicos, entre los que hubo formas corredoras, como Paliguana y Saurosternon, y planeadoras, como Kuehneosaurus e Icarosaurus. Sin embargo, los hitos principales de la historia de los lepidosaurios tuvieronlugar con posterioridad a la extinción permo-triásica, a principios de la era Mesozoica coincidió con el origen de mamíferos, dinosaurios y tortugas (el Mesozoico abarcó desde hace 65 hasta hace unos 250 millones de años). Los Lepidosauria se dividen en dos linajes principales: los esfenodontes o Sphenodontia, muy numerosos entre el Triásico y mediados de la era Mesozoica, y los escamados o Squamata,los lagartos y serpientes, cuyo
1. LOS PRIOESFENODONTES, lepidosaurios de un metro de largo, vivieron en la Patagonia argentina durante los inicios del Cretácico Tardío. Como su pariente el tuatara de Nueva Zelanda, poseían un pico cortante e hileras dentarias dobles en el paladar.

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INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, abril, 2007

JORGE A. GONZALEZ

2. LOS AMNIOTAS, los vertebrados mejoradaptados a la vida terrestre, nos dividimos por parentesco en varios grupos naturales; los principales, los sinápsidos (que incluyen a los mamíferos) y los reptiles. Entre los reptiles la mayor división se da entre los anápsidos y los diápsidos, que a su vez se dividen en arcosaurios (cocodrilos y dinosaurios) y los lepidosaurios (esfenodontes y escamados).
SINAPSIDOS

ARCOSAURIOS

registro fósilse inicia a principios del Jurásico y abarca desde entonces parte sustantiva de los vertebrados terrestres.

ESCAMADOS

AM

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Esfenodontes
Los esfenodontes constituyen un grupo de reptiles de aspecto primitivo, emparentados con los lagartos. Se originaron durante el período Triásico, a comienzos dela “era de los Dinosaurios”, hace unos 240 millones de años. Sólo sobrevive el “tuatara” (Sphenodon), en reducido número y con dos especies, S. punctatus y S. guntheri, restringidas al archipiélago de Nueva Zelanda. Por su carácter de “fósil viviente” y su anatomía poco especializada constituye la referencia obligada en anatomía comparada de los reptiles, en filogenia y en evolución inicial de losreptiles diápsidos. Los esfenodontes abundaron en número y diversidad específica durante los períodos inicial y medio del Mesozoico. Sus restos fósiles se han hallado en rocas del Triásico Medio (hace entre unos 230 y 245 millones de años) al Jurásico Temprano (hace entre unos 175 y 200 millones de años) de diversas regiones del mundo (Gran Bretaña, China, América del Norte, Brasil, etcétera)....
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