Marsupiales

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MARSUPIALES

Los marsupiales (Marsupialia) o metaterios (Metatheria) son una infraclase de mamíferos terios. Se caracterizan por un corto desarrollo en el útero materno y completar gran parte del crecimiento agarrados a las glándulas mamarias del interior de la bolsa marsupial o marsupio. Existen unas 270 especies actuales, unas 70 en América y aproximadamente 200 en Australasia.[1]
Losmarsupiales representan hoy un pequeño grupo de mamiferos, difundidos en parte por el continente americano y en parte por Australia, donde constituyen los únicos mamiferos terrestres vivientes nativos y, sobre todo, la parte preponderante de la fauna de vertebrados terrestres.
Tras la desaparición de los dinosaurios, las aves y los monotremas se diversificaron ocupando las ratites y grupos afines elnicho ecológico de los herviboros y el de los predadores. En la Sudamérica prehistórica, las aves del terror, aves de la familia Phorusrhacidae y en Europa y en Norteamérica durante el Eoceno aves como Gastornis.
Los marsupiales se desarrollaron durante el cretacico de los pantoterios, casi contemporaneamente a los placentarios, pero en una rama filética divergente. Sin embargo, antes de laexpansión de los placentarios, los marsupiales ya se habian extendido por buena parte de la superficie continental.
Para comprender la distribución actual de los marsupiales, es necesario dar una ojeada a las vicisitudes que sufrieron las masas continentales en aquellos lejanos períodos geológicos. Es preciso recordar, de acuerdo con las numerosas muestras fósiles que poseemos, que a fines del períodoCretáceo los marsupiales tenían una distribución general sobre las tierras emergidas, donde convivían, en relativa tranquilidad, con los placentarios primitivos. Se encontraban por ejemplo en Africa, Europa y Norteamérica de donde se extinguieron, aunque tras el Gran Intercambio Americano, algunos marsupiales han recolonizado Norteamérica. Los marsupiales más antiguos conocidos proceden de China,donde tambien se han hallado a los placentarios más antiguos.
En aquélla época, las masas continentales no habían iniciado aún el proceso de fragmentación y deriva revelado por la teoría de Wegener, proceso que solo comenzó al final de la era mesozoica. Con el principio de la era Terciaria acaeció el desarrollo explosivo de los placentarios, que sin especializar al principio, se diversificaron conrapidez ante la indefensión de los competidores en los nuevos nichos ecologicos que fueron ocupando.
El grupo placentario tuvo como competidores o predadores mamiferos, a los marsupiales y a los monotremas, estos ultimos ya se habian especializado en varios nichos. Y fuera de los mamiferos, a las grandes aves terrestres. La independencia y el grado de desarrollo más completo con el que nacía laprogenie de estos primeros euterios superó a los otros grupos de sangre caliente en la tasa de supervivencia de los neonatos, facilitando así su expansión demográfica.
A principios del Paleoceno, hace unos 65 millones de años, no había mamíferos carnívoros euterios, el nicho ecologico de los predadores ya se hallaba ocupado por grupos animales aparecidos antes: grandes aves predadoras novoladoras, los reptiles modernos y los marsupiales.

La desintegración de Pangea que comenzó al inicio del Cretáceo, hace 150-140 millones de años, da las claves de la ubicación y dispersion de los grupos animales, cuando el supercontinente Gondwana empezó a fragmentarse. En Pangea se creó una grieta que abarcaba desde el océano Tetis al este, hasta el Pacífico al oeste. La grieta separó Laurasia, y conella a Norteamérica, de Gondwana y produjo el nacimiento de un futuro nuevo océano, el océano Atlántico. Este océano no se abrió uniformemente, sino que comenzó en el Atlántico Norte-Central; el Atlántico sur no se abriría hasta el Cretáceo.
Considerando que los Strigopidae o "loros de Nueva Zelanda" una familia endemica de Nueva Zelanda, y los dinornithidaes o moas[2] evolucionaron aislados...
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