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El estrés y sus efectos en el metabolismo y el aprendizaje
Patricia Joseph-Bravo y Patricia de Gortari

A la memoria del Dr. Ramón de la Fuente Muñíz, fundador del Instituto Nacional de Psiquiatría. Entre los muchos aspectos de la función del sistema nervioso se encuentra el control del sistema endocrino. El conocimiento del sistema endocrino surge en el siglo XIX cuando se sientan las basesde la fisiología moderna. Los experimentos de Claude Bernard (1813-1878) comprueban que la vida del animal depende del “medio interno”, el cual provee todas las condiciones fisicoquímicas para el funcionamiento adecuado de las células. La remoción de una glándula causa alteraciones fisiológicas que son restituidas con la inyección de extractos de ese tejido. La aplicación de extractos de laglándula adrenal aumenta, por ejemplo, la presión sanguínea; a la sustancia responsable se le denominó adrenalina. El reconocimiento de sustancias que se acarrean de un órgano a otro sobre el cual ejercen su efecto dio origen a la Endocrinología (endo = dentro; krinós = secreto). Walter Canon (1871-1945) utilizó el término homeostasis para describir la constancia interna y Ernest H. Starling (1905)llamó hormonas (órman = excitar) a los mensajeros químicos. Para 1930 se caracterizaron varias hormonas (esteroides y proteínas) y se reconoció el papel integrador de la pituitaria anterior o adenohipófisis como el director de la orquestra endócrina. Sin embargo, poco después se postuló al cerebro como controlador de la pituitaria, a través de secreciones provenientes de neuronas del hipotálamo. Lavalidación de esta hipótesis tardó más de 30 años hasta la caracterización, en 1969, del primer factor liberador hipotalámico: el TRH. Para los 80, fueron identificados la mayoría de los factores liberadores del hipotálamo, responsables del funcionamiento de los distintos ejes endocrinos y, con la aparición de las técnicas de ingeniería genética, los precursores proteínicos de los cuales sederivan, así como los genes que los codifican. A las neuronas hipotalámicas que liberan los péptidos que controlan la función pituitaria se les identifica como neuronas hipofisiotrópicas. La respuesta del organismo ante una situación amenazante constituye un claro ejemplo de integración neuroendocrina, ya que se desencadenan una serie de reacciones que preparan al organismo a la respuesta de huida,miedo o enfrentamiento. Incluso un evento como tocar accidentalmente una placa caliente y retirar inmediatamente la mano involucra, además del acto reflejo, una serie de estímulos sensoriales que se integran a nivel del sistema nervioso central (SnC) y activan los músculos flexores apropiados. La respuesta no termina en la contracción muscular; el estímulo se

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acompaña de un complejo patrón de secreciones hormonales que inician en el hipotálamo, siguen a la glándula pituitaria y llegan a la glándula adrenal que secreta cortisol al torrente sanguíneo (eje hipotálamo-pituitaria-adrenal, HPA). El cortisol alcanza al tejido quemado teniendo efectosanti-inflamatorios y al músculo e hígado incrementando la producción de glucosa; también llega al cerebro y a la pituitaria inhibiendo el circuito, permitiendo así regresar a la situación de equilibrio (homeostasis). Esta cascada de reacciones se presenta en múltiples situaciones ahora reconocidas con el nombre genérico de estrés, que incluye cualquier estímulo externo que cause un cambio en el equilibrio delorganismo. El estrés puede definirse como la respuesta de un sistema autorregulable a una alarma general. Los cambios fisiológicos y conductuales producidos en respuesta al estrés, así como las regiones activadas del SnC (en particular el sistema límbico: amígdala, corteza frontal, hipocampo e hipotálamo, figura 1) y los neurotransmisores involucrados, dependen del tipo de estresor, su duración e...
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