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USOS DEL CARBÓN

El carbón suministra en la actualidad el 39% de la electricidad de todo el mundo. La disponibilidad de un suministro de carbón de bajo coste ha resultado de vital importancia para lograr un alto nivel de electri cación en todo el mundo. Fotografía cedida por cortesía de Vattenfall.

USOS DEL CARBÓN

>> El carbón tiene muchos usos importantes en todo el mundo. Los usos másimportantes son la producción de electricidad, la producción de acero, la fabricación de cemento y otros procesos industriales, así como combustible líquido. >>

De nición
Energía primaria es toda aquella energía consumida por usuarios nales. Esto incluye la energía utilizada para generar electricidad, aunque la incluya la propia electricidad.

Historia del uso del carbón
El carbón tiene unahistoria larga y variada. Algunos historiadores creen que el carbón comenzó a utilizarse comercialmente en China. Hay indicios de una mina situada en el noroeste de China que suministr aba carbón par a fundiciones de cobre y para la fabricación de monedas hacia el año 1000 AC. Una de las primeras referencias conocidas al carbón fue realizada por el lósofo y cientí co griego Aristóteles, que hacíareferencia a una roca similar al carbón vegetal. Se han encontr ado restos de carbón entre las ruinas romanas en Inglaterr a, lo que indica que los romanos utilizaban la energía del carbón desde antes del 400 DC. En las crónicas de la Edad Media se habla de la extracción de carbón en Europa, e incluso del comercio internacional desde las costas inglesas hacia Bélgica. Fue dur ante la re voluciónindustrial en los siglos XVIII y XIX cuando aumentó la demanda de carbón. Las mejor as en el motor de vapor de James Watt, patentado en 1769, fueron las responsables principales del crecimiento del uso del carbón. La historia de la extracción y el uso del carbón está totalmente vinculada a la de la re volución industrial: la producción de acero, el ferrocarril y los barcos a vapor. El carbóntambién se utilizó para producir gas para iluminar muchas ciudades, lo que se denominó el

“gas ciudad”. Este proceso de gasi cación vio el crecimiento del uso de la luz de gas en zonas metropolitanas a comienzos del siglo XIX, especialmente en Londres. El uso del gas de carbón en la iluminación de las calles acabó siendo sustituido tr as la irrupción de la er a industrial. Con el desarrollo de laenergía eléctrica en el siglo XIX, el futuro del carbón fue acercándose a la generación de electricidad. La primera central eléctrica de combustión de carbón real, desarrollada por Thomas Edison, entró en funcionamiento en Nue va York en 1882, proporcionando electricidad a las luces domésticas. El petróleo sustituyó al carbón como principal fuente de energía primaria en los años 60, con el rápidocrecimiento del sector del transporte. El carbón aún sigue siendo fundamental en el conjunto energético del planeta, cubriendo el 23,5% de las necesidades energéticas primarias en 2002, el 39% de la electricidad en todo el mundo, más del doble que la siguiente fuente energética, y un esencial 64% en la producción mundial de acero.

¿Cómo se convierte el carbón en electricidad?
La vida moderna nopuede imaginarse sin electricidad. Ilumina casas, edi cios, calles, proporciona calor doméstico e industrial,

CARBUNIÓN - 1

USOS DEL CARBÓN

Porcentaje de electricidad generada a partir del carbón en los países seleccionados (combinación de datos de los años 2003 y 2002)
Fuente: IEA 2004

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y alimenta la mayoría de los aparatos utilizados en loshogares, o cinas y máquinas de la industria. Mejorar el acceso a la electricidad en todo el mundo es un factor clave para disminuir la pobreza. Resulta sorprendente pensar que 1.600 millones de personas en todo el mundo, el 27% de la población mundial, no tienen acceso a la electricidad. El carbón térmico se utiliza en las centrales eléctricas para generar electricidad. Las primeras centrales...
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