No lo se

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Si hablamos la Teoría de la Evolución y de la Selección Natural, la gran mayoría de quien esté escuchando asociará inmediatamente el nombre de Charles Darwin a ella. Alfred Russel Wallace, sin embargo, es uno de los grandes olvidados de esta gran teoría. Y como no queremos que caiga en el olvido, será el protagonista en nuestra historia de hoy.

Nacido el año 1823 en Usk, una pequeña localidadinglesa próxima a frontera con Gales, era de origen humilde y se abrió camino hacia las ciencias naturales con dificultad. Inspirado por personajes como Alexander von Humboldt, Charles Darwin o William Henry Edwards decidió hacer grandes viajes.

En 1848 hizo una expedición al Amazonas recogiendo insectos, observando y tomando nota de toda la fauna y flora, gentes y lenguas del lugar. En 1852regresó a Inglaterra pero el barco se incendió y perdió casi toda su colección. Como apenas tenía dinero, para sobrevivir, tuvo que vender los remanentes de lo que no se había quemado.

Aunque había perdido todas sus notas, escribió seis tratados. En uno de ellos explicaba cómo vivían los simios en de libertad. De hecho, fue el primer europeo que los observó en libertad.

En 1854 navegó lapenínsula de Malaya y las islas del este de la India y se sorprendió de la gran diferencia entre los animales que había en Asia y Australia. Más tarde, cuando escribía sobre este tema, trazó una línea que seguía un canal de agua profunda y que pasaba entre las grandes islas de Borneo y Célebes y entre las más pequeñas de Balí y Lombok. Todavía hoy se la conoce como “Línea de Wallace“. Hoy sabemos queesa línea coincide con la unión de dos placas tectónicas y claro, es una frontera natural que separa los animales derivados de Asia de los que evolucionaron en Australia. Muy observador, ¿verdad?

En 1855 publicó un artículo en el que argumentaba que una especie nueva siempre debe empezar a existir en un área cubierta por otras especies, pero no ofrecía ninguna explicación sobre cómo se forman lasnuevas especies. Darwin leyó este artículo, pero no llevaba implícito el mecanismo evolutivo.

Le pareció que los animales de Australia eran más primitivos que los de Asia y lo justificó diciendo que en Australia habían sobrevivido tanto porque se habían separado de Asia antes que las especies de esta última se hubiesen desarrollado. Todos estos detalles le llevaron a pensar sobre la evoluciónde las especies a través del mecanismo de la selección natural. Además, curiosamente (o no tanto), también había sacado las ideas de Malthus, igual que el mismo Darwin.

Thomas Robert Malthus era aquel economista que decía que la población de Inglaterra no podría aumentar infinitamente, sino que habría un momento en que la población sobrepasaría la cantidad de alimentos necesaria para seralimentada. Esta idea la había escrito en un libro llamado Ensayo sobre el principio de la población en cuya segunda edición afirmaba que el freno moral (continencia sexual y aplazamiento del matrimonio) podía contribuir a contrarrestar dicho aumento de la población, que los proletarios debían vivir en terrenos pantanosos e insalubres para propiciar las epidemias. Mejor, si queréis, leedlo vosotrosmismos.

Independientemente de lo bien o mal que os parezcan esas afirmaciones, si se extrapolaba esta idea al reino animal, significaría que los que pudieran alimentarse serían los que sobrevivirían y los que podrían reproducirse. No deja de ser curioso que la semilla de una teoría biológica fuera una teoría económica. Pero volvamos a Wallace.

En febrero de 1858, mientras soportaba un ataque defiebre en la isla de Gilolo, escribió todas sus ideas en dos días y se las envió a Charles Darwin, que debió quedar perplejo. Le contestó en una carta a Wallace:

Con respecto a su sugerencia de un esbozo de mi punto de vista, no sé qué pensar, pero reflexionaré sobre ello; sin embargo, va en contra de mis prejuicios. Realizar un boceto adecuado sería absolutamente imposible, dada la gran...
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