Origenes de la epidemiologia

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Orígenes de la Epidemiología

La epidemiología es la rama de la salud pública que tiene como propósito describir y explicar la dinámica de la salud poblacional, identificar los elementos que la componen y comprender las fuerzas que la gobiernan, a fin de intervenir en el curso de su desarrollo natural. Hoy en día, se acepta que para cumplir con su cometido la epidemiología investiga ladistribución, frecuencia y determinantes de las condiciones de salud en las poblaciones humanas así como las modalidades y el impacto de las respuestas sociales instauradas para atenderlas.

El interés del hombre sobre la salud ha existido desde hace mucho tiempo. El estudio de las enfermedades como fenómenos poblacionales es casi tan antiguo como la escritura, y las primeras descripciones depadecimientos que afectan a poblaciones enteras se refieren a enfermedades de naturaleza infecciosa. El papiro de Ebers, que menciona unas fiebres pestilentes -probablemente malaria- que asolaron a la población de las márgenes del Nilo alrededor del año 2000 a.C., es probablemente el texto en el que se hace la más antigua referencia a un padecimiento colectivo.

La aparición periódica de plagas ypestilencias en la prehistoria es indiscutible. En Egipto, hace 3 000 años, se veneraba a una diosa de la peste llamada Sekmeth, y existen momias de entre dos mil y tres mil años de antigüedad que muestran afecciones dérmicas sugerentes de viruela y lepra.

La aparición de plagas a lo largo de la historia también fue registrada en la mayor parte de los libros sagrados, en especial en la Biblia, elTalmud y el Corán, que adicionalmente contienen las primeras normas para prevenir las enfermedades contagiosas.

Muchos escritores griegos y latinos se refirieron a menudo al surgimiento de lo que denominaron pestilencias. La más famosa de estas descripciones es quizás la de la plaga de Atenas, que asoló esta ciudad durante la Guerra del Peloponeso en el año 430 a.C. y que Tucídides relatavivamente. Antes y después de este historiador, otros escritores occidentales como Homero, Herodoto, Lucrecio, Ovidio y Virgilio se refieren al desarrollo de procesos morbosos colectivos que sin duda pueden considerarse fenómenos epidémicos.

Estas descripciones tenían una característica muy clara, que los medico de la época pusieron muy escasa atención en el concepto de contagio a diferencia de lamayoría de la población que creía firmemente que muchos padecimientos eran contagiosos.

Las acciones preventivas y de control de las afecciones contagiosas también son referidas en muchos textos antiguos y diversos libros chinos e hindúes recomiendan numerosas prácticas sanitarias preventivas, como el lavado de manos y alimentos, la circuncisión, el aislamiento de enfermos y la inhumación ocremación de los cadáveres. Por los Evangelios sabemos que algunos enfermos (leprosos) eran invariablemente aislados y tenían prohibido establecer comunicación con la población sana.

La palabra epidemiología, que proviene de los términos griegos "epi" (encima), "demos" (pueblo) y "logos" (estudio), etimológicamente significa el estudio de "lo que está sobre las poblaciones". Ya para el año 400a.C., Hipócrates mostró preocupación por evidenciar las diferencias en la distribución de las enfermedades según las estaciones, la edad de los afectados, los diferentes climas, los hábitos que las personas tuvieran o la constitución física de ellas. Incluso utilizó las expresiones epidémico y endémico para referirse a los padecimientos según fueran o no propios de determinado lugar, de donde seorigina la palabra Epidemiología.

Hipócrates no apoyó las creencias populares sobre el contagio, y atribuyó la aparición de las enfermedades al ambiente malsano (miasmas) y a la falta de moderación en la dieta y las actividades físicas. Tampoco hace referencia a ninguna epidemia. A pesar de ello, su postura racionalista sobre el desarrollo de las y sus afirmaciones sobre la influencia del modo...
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