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La congestion del transito urbano: causas y consecuencias economicas y sociales.
By Bull, Alberto
Publication: Revista de la CEPAL
Date: Monday, April 1 2002
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En los ultimos anos, especialmente desde principios de losanos noventa, el aumento de la demanda de transporte y del transito vial han causado, particularmente en las ciudades grandes, mas congestion, demoras, accidentes y problemas ambientales. Ese aumento explosivo surge de un mayor acceso al automovil--al elevarse el poder adquisitivo de las clases de ingresos medios--, mas acceso al credito, reduccion de los precios de venta, mas oferta de autosusados, crecimiento de la poblacion, menos habitantes por hogar y escasa aplicacion de politicas estructuradas en el transporte urbano. Este transporte insume, en las ciudades mayores, alrededor de 3.5% del PIB regional, en lo cual incide la congestion de transito, que afecta tanto a automovilistas como a usuarios del transporte colectivo y que acarrea perdida de eficiencia economica y otros efectosnegativos para la sociedad. Sin pretender plantear soluciones especificas, este articulo analiza que es la congestion y cuales las consecuencias de este flagelo moderno de las zonas urbanas que amenaza la calidad de vida de sus habitantes.
I
Que es la congestion?
1. El uso popular y la definicion segun el diccionario
La palabra "congestion" se utiliza frecuentemente en el contexto deltransito vehicular, tanto por tecnicos como por los ciudadanos en general. El diccionario de la Lengua Espanola (Real Academia Espanola, 2001) la define como "accion y efecto de congestionar o congestionarse", en tanto que "congestionar" significa "obstruir o entorpecer el paso, la circulacion o el movimiento de algo", que en nuestro caso es el transito vehicular.
Habitualmente se entiende como lacondicion en que existen muchos vehiculos circulando y cada uno de ellos avanza lenta e irregularmente. Estas definiciones son de caracter subjetivo y no conllevan una precision suficiente.
2. Una explicacion tecnica
La causa fundamental de la congestion es la friccion entre los vehiculos en el flujo de transito. Hasta un cierto nivel de transito, los vehiculos pueden circular a una velocidadrelativamente libre, determinada por los limites de velocidad, la frecuencia de las intersecciones, etc. Sin embargo, a volumenes mayores, cada vehiculo adicional estorba el desplazamiento de los demas, es decir, comienza el fenomeno de la congestion. Entonces, una posible definicion objetiva seda: "La congestion es la condicion que prevalece si la introduccion de un vehiculo en un flujo detransito aumenta el tiempo de circulacion de los demas".
A medida que aumenta el transito, se reducen cada vez mas fuertemente las velocidades
CONTAMINACION
Los contaminantes más usuales que emite el tráfico son el monóxido de carbono, los óxidos de nitrógeno, los compuestos orgánicos volátiles y las macropartículas. Por lo que se refiere a estas emisiones, los transportes en los paísesdesarrollados representan entre el 30 y el 90% del total. También hay compuestos de plomo y una cantidad menor de dióxido de azufre y de sulfuro de hidrógeno. El amianto se libera a la atmósfera al frenar. El tráfico es también una fuente importante de dióxido de carbono.

El monóxido de carbono es venenoso. A dosis reducidas produce dolores de cabeza, mareos, disminución de la concentración y delrendimiento. Los óxidos de nitrógeno y azufre tienen graves efectos sobre las personas que padecen asma bronquial, cuyos ataques empeoran cuanto mayor es la contaminación, pues además estas sustancias irritan las vías respiratorias. Entre los compuestos orgánicos volátiles está el benceno, que puede provocar cáncer, al igual que el amianto, aunque su efecto sólo está claramente establecido a dosis más...
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