Pinnípedos

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  • Publicado : 12 de septiembre de 2010
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El suborden de los pinnípedos (es decir con “pies como aletas”) está constituidos por ciertos mamíferos carnívoros caracterizados por estar adaptados a la vida acuática. Tienen cuerpos hidrodinámicos con perfiles suaves y con extremidades cortas para no causar resistencia al agua. La cabeza es suave y redondeada sin o con muy pequeños oídos.  Los miembros anteriores y posteriores estánmodificados hasta convertirse prácticamente en aletas, aunque la mayoría de ellos utilizan estos miembros para asistirse en los movimientos en tierra (lo que por cierto es muy dificultoso para ellos).
El cuerpo tiene una capa gruesa de grasa subcutánea que le ayuda a reducir la pérdida de calor, y tiene mecanismos fisiológicos o funcionales muy complejos para reducir la pérdida de calor en las aletas.Los oídos y nariz tienen músculos poderosos para mantenerlos cerrados mientras los animales están buceando a grandes profundidades.
Las modificaciones más importantes en estos animales, respecto a los mamíferos terrestres son; su forma externa, el sistema respiratorio, el sistema cardiovascular y el método de locomoción.  La estructura y función del corazón de los pinnípedos es muy similar alpatrón de la mayoría de los mamíferos, el sistema arterial permanece sin modificaciones, sin embargo el sistema venoso ha sido altamente adaptado a la vida en el mar. El monto total de sangre en relación con el tamaño del cuerpo es mayor, ya que en el buceo se necesita aumentar el monto de oxígeno y el medio de transporte dentro del cuerpo. Las venas yugulares han sido reducidas y ha sufrido un cambioen la cantidad y disposición del sistema venoso de modo de distribuir más eficientemente la sangre dentro del cuerpos (que suelen ser muy grandes).
El sistema digestivo es muy sencillo, al igual que el resto de los mamíferos ya que no necesitan de estructuras especiales para digerir celulosa. Su fuente principal de alimento la constituyen peces, calamares, pulpos, pingüinos, cachorros de otrospinnípedos, etc. Tienen un set de dientes muy eficientes para asegurar y destrozar a las presas. El estómago tiene un contenido alto de piedras, las cuales les ayudarían a estos animales en la estabilización dentro del agua.
Respecto a su distribución en general se encuentran en aguas frías y raramente se los encuentra en aguas superiores a los 20° C. 
Estos animales tienen la necesidad de bucear agrandes profundidades para buscar alimento, por lo que han tenido que adaptarse. Entre los mecanismos para aguantar tanto tiempo debajo del agua, utilizan una mayor proporción de sangre en el cuerpo, bajan la tasa metabólica basal, eliminan la circulación de sangre al cuerpo dejando solamente irrigado el cerebro mediante un sistema de válvulas.

Existe mucha variación entre las especies encuanto a sus sistemas sociales de reproducción. Algunas especies reproducen en grandes grupos comunales, con harenes formados por cientos de hembras por macho, mientras que otras especies reproducen en forma solitaria. En los animales que forman harenes (polígamos, donde un macho tiene muchas hembras) los machos se tornan agresivos y territoriales. Generalmente los machos llegan primero a la costa yluego van obteniendo hembras, posteriormente a ganar territorios por peleas con otros machos.  En el caso de especies migradoras, las hembras arriban inmediatamente antes de que nazcan sus crías, las cuales quedan contenidas dentro del harén y son "protegidas" por el macho.
En las especies que forman harenes, los machos son considerablemente más grandes que las hembras, mientras que en especiesque aparean en el agua no forman harenes y hay muy poca diferencia entre los sexos (no hay dimorfismo sexual).  El nacimiento de las crías toma lugar en tierra sin ninguna intervención en cuanto al parto por parte de la madre o del padre. El cordón umbilical se corta solamente con el movimiento producido por la madre y la cría. La madre reconoce a la cría por sonidos y por el olor. El tiempo de...
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