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AGUAS ÁCIDAS EN MINAS
Al terminar una operación minera es importante considerar todos los posibles impactos ambientales que se pueden producir a futuro debido a los desechos que quedan de toda actividad minera (relaves, desmontes, etc.). Una posible causa de contaminación de aguas y suelos, que debe tenerse en cuenta, es el llamado Drenaje Ácido de Mina.

El Drenaje Ácido de Minaes una contaminación inorgánica de múltiples factores que se produce a partir de cierto tipo de minerales que se encuentran expuestos al aire y al agua.

Ocurre frecuentemente a partir de desechos de minas abandonadas de carbón o de diferentes sulfuros metálicos y en el interior de los relaves. Se trata de una contaminación múltiple, ya que se producen drenajes fuertemente ácidos, con altasconcentraciones de sulfato y de iones metálicos en solución y con precipitados de diferentes hidróxidos férricos. En la Tabla 1 se presenta un resumen de los distintos componentes de esta contaminación.

|Tabla 1. Contaminación por múltiples factores causada por el drenaje ácido de mina. |
|Fuente del ácido |Oxidación de pirita.|
|Principal ácido presente |Ácido sulfúrico. |
|pH |1,5 - 3,0 |
|Acidez |110 - 64.000 mg/L de CaCO3 |
|Conductividad|600 - 30.000 μS/cm |
|Precipitados |Hidróxidos férricos. |
|Otros elementos presentes |Cobre, níquel, zinc y plomo. |

La formación de ácido ocurre cuando un grupo de bacterias oxidantes de sulfuros y de hierro transforman la pirita yotros sulfuros en ácido sulfúrico. Se trata de bacterias muy especiales, que son capaces de vivir a valores de pH muy bajos, por esta razón se las llama bacterias acidófilas. Además, ellas obtienen todos sus nutrientes de los elementos minerales que se encuentran en una mina.
La más conocida de estas bacterias es Thiobacillus ferrooxidans, que se emplea actualmente en los procesos debiolixiviación de minerales. La aplicación de la biolixiviación bacteriana en nuestro país fue explicada en el artículo “Recicladores Invisible” en el número de Mayo-Junio 1995 de InduAmbiente.
Sin embargo, estas bacterias también tienen su lado obscuro, que se manifiesta en la generación de ácido y la posterior lixiviación de metales tóxicos desde desechos y desmontes de procesos mineros. Aesto lo podemos llamar la “enfermedad bacteriana” de las minas y de los relaves abandonados.
La “enfermedad” se inicia cuando se encuentran los tres principales agentes causantes: el aire, el agua y las bacterias ferrooxidantes. En esta condición las bacterias atacan a la pirita contenida en un relave o en desechos de la minería y la oxidan, generando ácido y sulfato ferroso. El ion ferrosopuede seguir siendo oxidado por la bacterias, para producir el ion férrico. Este último ion posee capacidades oxidantes muy fuertes, por lo que colabora con la acción de la bacteria, disolviendo diferentes metales que se encuentran en el mineral. La turbidez se genera al precipitar los hidróxidos férricos. La acción concertada del aire, agua y bacteria no se detiene espontáneamente, más bien sepotencia a si misma, debido a que va generando las condiciones de acidez y otras que son favorables a la proliferación bacteriana. En esto se parece mucho a lo que ocurre con la acción del fuego, cuando se encuentran comburente, combustible y calor.

CONTROL DEL DRENAJE ÁCIDO DE MINA.
Como en toda enfermedad, hay tres alternativas posibles de acción: prevenir, curar sus síntomas o atacar al...
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