Productos liofilizados

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I. LIOFILIZACIÓN EN LA INDUSTRIA

Industrialmente, se liofilizan alimentos “instantáneos” (sopas y cafés, por ejemplo) y frutas finas como frambuesas, frutillas o frutas tropicales.

Además, se pueden liofilizar para su conservación: Materiales no vivientes tales como plasma sanguíneo, suero, soluciones de hormonas, productos farmacéuticos biológicamente complejos como vacunas, sueros yantídotos. Transplantes quirúrgicos con mucho tejido conectivo: arterias, piel y huesos. Microorganismos simples destinados a durar largos períodos de tiempo sin heladera, como bacterias, virus y levaduras. El proceso no es apto para células de tejidos blandos, que si bien se pueden liofilizar, pierden su viabilidad en el proceso.

La liofilización es ampliamente usada para la conservación de plasmasanguíneo y productos alimenticios: detiene el crecimiento de microorganismos (hongos, moho, etc.), inhibe el deterioro de sabor y color por reacción químicas, enranciamiento y pérdida de propiedades fisiológicas; y facilita el almacenamiento y la distribución.

No sólo se obvia la necesidad de una cadena de frío, sino que, a pesar de la gran pérdida de peso, los productos mantienen el volumen yla forma original. El material es fácilmente rehidratable.

* Sistema de carga y transporte de bandejas del liofilizador

Se dispone de instalaciones y equipos que reproducen los detalles de una liofilización industrial en pequeña escala.

* Bandejas con productos liofilizados.
Cada producto terminado es livianísimo (ha perdido casi todo su contenido de agua) y se conservaindefinidamente sin cadena de frío.

De los experimentos surgen protocolos operativos que pueden conducir a ajustes en el diseño de planta para optimizar la producción de cada cliente.El diseño de cualquier instalación industrial, sea nuestra o de otro fabricante, ya que las condiciones de liofilización varían entre límites muy amplios según los productos a conservar. Esto evita errores en la elección deequipos.

De los experimentos que se hacen sobre el material a liofilizar de cada cliente surgen no sólo nuevos protocolos de proceso, sino también cambios de diseño de planta a medida del comprador.

1. LAS VENTAJAS DE LA PLANTA

* Vista de uno de los eyectores que realizan el vacío en la planta de Querétaro, México.
Las plantas de liofilización tienen que competir exitosamente conlas mejores del Primer Mundo. En efecto, requieren menos personal especializado y menos mantenimiento porque son más sencillas y robustas.

El proceso de liofilización (en inglés "freeze-drying") consiste en introducir el producto a tratar en una cámara hermética y realizarle vacío rápidamente. El vacío baja la temperatura dentro de la cámara y el agua contenida en el material se congela.Entonces se comienza a calentar el material pero manteniendo el vacío, para que el hielo “sublime” (es decir, se vuelva vapor sin pasar por fase líquida). Los niveles de vacío y de temperatura de calentamiento varían según el producto a tratar.

* Las plantas usan eyectores de vapor para crear vacío.

En un liofilizador convencional, el vacío se logra mediante la combinación de bombas extractorasde aire y "trampas frías" que operan a -40 o -50 °C, para congelar el agua extraída del producto y crear, dentro de la cámara, una presión menor a la atmosférica. Estas bombas de vacío mecánicas y estos grandes equipos de frío requieren mucha mano de obra especializada para su operación y mantenimiento.

* La puerta del liofilizador a punto de cerrarse
En la planta liofilizadora el vacío serealiza por medio de eyectores de vapor, sin bombas ni trampas frías. Los eyectores son equipos pasivos, de operación sencilla y escaso mantenimiento, activados por vapor. Para instalar un equipo liofilizador no se necesita una fábrica altamente equipada: sólo hay que tener gas natural, electricidad y agua.

2. PROCEDIMIENTOS HABITUALES EN LA PLANTA

Las plantas se diseñan “a medida” del...
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