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INTRODUCCIÓN
El hecho de que el planeta Tierra sea un lugar adecuado para la vida tal como la conocemos es principalmente una consecuencia de su clima moderado. Un requerimiento fundamental para la vida es el agua líquida, y la Tierra es el único planeta del Sistema Solar que la posee. Venus, nuestro vecino inmediato en dirección al Sol, tiene una temperatura superficial promedio de 460 °C,suficiente como para derretir plomo. Marte, el planeta más cercano en dirección opuesta al Sol, tiene una temperatura promedio de -55 ºC, que es equivalente a las temperaturas más frías experimentadas en el Polo Sur. La temperatura promedio de la superficie terrestre es de 15 °C. Esto hace que la Tierra sea un lugar no sólo habitable, sino también relativamente placentero para vivir (fig. 1).
¿Porqué Venus es demasiado caluroso, Marte demasiado frío y la Tierra tiene la temperatura adecuada para la vida? La intuición sugiere que la respuesta es que la Tierra resulta estar a la distancia justa del Sol (y en consecuencia recibiría exactamente la cantidad correcta de luz solar), mientras que Venus y Marte no lo están. Un análisis más detallado revela que no sólo la cantidad de luz solar recibidapor un planeta determina la temperatura de su superficie. La superficie de un planeta es también calentada mediante el efecto invernadero de su atmósfera, cuando esta existe. Como veremos más adelante, la atmósfera de un planeta permite que penetre la luz solar, pero retarda la velocidad con que se pierde el calor. Sin el efecto invernadero, la temperatura promedio de la superficie de la Tierrasería de -18 °C es decir, 33 °C más fría que el valor registrado y sería un planeta congelado y estéril.
Para entender cómo funciona el efecto invernadero de la atmósfera, describiremos su composición, y también la naturaleza de la radiación solar.
(fig. 1)


LA ATMOSFERA

LA ATMÓSFERA. COMPOSICIÓN DEL AIRE.
La atmósfera se denomina ala capa de gas que, atrapada por la acción del campo gravitatorio, envuelve a un planeta; su espesor es muy pequeño comparado con el diámetro del planeta al que rodea y suele estar formada por una mezcla de gases cuya composición varía de unos planetas a otros. En cualquier caso, la concentración de los gases que forman esta capa gaseosa disminuye rápidamente con la altura. Por otra parte, notodos los planetas tienen atmósfera; los más pequeños no poseen un campo gravitatorio suficientemente intenso como para poder retener las moléculas de gas y, por eso, estas han ido escapando lentamente hasta desaparecer del planeta. En la Tierra, llamamos aire a la mezcla gaseosa que existe en las capas bajas dela atmósfera. No cabe duda de que la atmósfera juega un papel fundamental en el desarrolloy mantenimiento de la vida sobre nuestro planeta. En efecto, el aire proporciona sustancias que son fundamentales para los procesos biológicos, y por tanto para la vida, tales como el dióxido de carbono, CO2, el oxígeno, O2, el nitrógeno, N2, etc. Por otra parte, la atmósfera terrestre actúa como escudo contra las radiaciones peligrosas y partículas energéticas procedentes del espacio exterior,transporta energía (calor) y humedad favoreciendo la mezcla de aire, impulsa las corrientes oceánicas, produce olas, erosiona el suelo, transporta el polen, etc. Finalmente, podemos decir que aromas, sonidos, visibilidad, etc. están afectados por su estado (Tabla1).
(tabla 1) LA ATMÓSFERA. COMPOSICIÓN Y ESTRUCTURA.
La composición del aire seco es constante. Además puede tener una cantidadvariable de vapor de agua que oscila generalmente entre el 1 y 4 %.

Nitrógeno 78%
Es inerte y se considera un gas de relleno.

Oxigeno 20,9%
Es un gas muy activo que reacciona fácilmente con otros elementos oxidándolos

Argón 0,93% Es inerte. Proviene de la desintegración radiactiva del Potasio 40 en el manto y la corteza. O es desprendido por los...
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