Psicología social de la opinión pública y de los medios de comunicación

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La opinión pública
Kimball Young

Texto original de 1948. Publicado en: Young, K. y otros. La opinión pública y la propaganda. Paidós, México, 1999. Cortesía de Natalio Stecconi



El concepto de opinión pública ha sido empleado en forma muy vaga y con distintos sentidos. A menudo no es más que un estereotipo agitado por orado­res y escritores cuando discuten sobre problemaspolí­ticos y económicos. Por nuestra parte, lo delimitaremos en forma más estrecha y haremos ver que, no obstante sus muchos usos, representa una importante zona de estudio en la psicología social. En este capítulo nos ocuparemos de la naturaleza de la opinión pública, sus funciones socioculturales, sus rasgos psicológicos y ciertos intentos hechos para registrarla y medirle.


Naturaleza de la opiniónpública

Algunas de las confusiones con respecto a la natu­raleza de la opinión pública derivan de los diferentes sentidos con que se emplea el término público. Exa­minaremos en primer lugar esta cuestión.
Definiciones de público

El sustantivo público significa gente y a partir de este primer uso, llegó a significar el cuerpo general o totalidad de los miem­bros de una comunidad, nación osociedad. Ha sido empleado también con un sentido más limitado para significar una masa transitoria de individuos que no se encuentran próximos unos de otros, con un interés común o general. A diferencia de la muchedumbre, cuyos miembros se hallan juntos, el público, si bien constituye un grupo psicológico en sentido estricto, es amorfo y su polarización adquiere un carácter dife­rente. El público nose mantiene unido por medio de contactos cara-a-cara y hombro-a-hombro; se trata da un número de personas dispersas en el espacio, que reacciona ante un estímulo común, proporcionado por medios de comunicación indirectos y mecánicos. A de­cir verdad, el público como grupo efímero y disperso en el espacio, es la criatura engendrada por nuestros notables medios mecánicos de comunicación.

En unamuchedumbre o un auditorio, o en una reunión o cena, nos hallamos bajo la influencia de los estímulos personales directos. Oímos, vemos y per­cibimos de distintas maneras a otras personas. Tene­mos -o desarrollamos rápidamente- un sentimiento de que "pertenecemos" o "creemos" o "hacemos". Como miembros de una vaga y amorfa asociación de personas que leen el mismo periódico o escuchan el mismoprograma radial, nuestras respuestas son mu­cho más atomizadas; vale decir, la polarización se caracteriza por verbalismos tales como "yo pertenez­co" o "yo quiero esto" o "yo no estoy de acuerdo". Si acaso se desarrolla un sentimiento del nosotros, éste resulta mediatizado por la imaginación y segura­mente ha de ser pasivo y vago.

Está relacionada con esta definición más estrecha del público laopinión de algunos autores según la cual el término debería emplearse sólo como sustan­tivo colectivo, para denotar o clasificar un cuerpo de adultos o ciudadanos interesados en problemas políti­cos.[1] Esta opinión se deriva del hecho de que los públicos políticos y la opinión pública han sido los principales temas de los autores que se ocuparon de la política moderna. Sin embargo, limitar elconcepto a este campo solamente, es ignorar que existen grandes áreas de intereses de la comunidad que no son pro­blemas políticos. En vista de este hecho, nuestra posi­ción es que hay públicos antes que un público inte­resado en las cuestiones del gobierno. Puede haber, en diferentes momentos y con grados variables de interés, un público político, un público financiero y un público interesado por elarte, la reforma moral, o cualquier otro tópico de interés general relativa­mente extendido. Los medios de formación de la opi­nión pública no incluyen sólo la política, sino tam­bién otros muchos aspectos de la vida contemporánea. En realidad los públicos, si bien son muy extensos y transitorios, constituyen importantes grupos secunda­rios dentro de las sociedades modernas.

Los públicos son...
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