Quelites

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Citar como: Bye, R. y E. Linares. 2000. Los quelites, plantas comestibles de México: una reflexión sobre intercambio cultural. CONABIO. Biodiversitas 31:11-14

L O S Q U E L I T E S , P L A N TA S COMESTIBLES DE MÉXICO.
U N A R E F L E X I Ó N S O B R E I N T E R C A M B I O C U LT U R A L

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OS QUELITES ERAN PLANTAS

muy valoradas por los aztecas y hoy continúan siendo un recursoalimenticio muy importante para la gente del campo. El nombre de quelite se deriva del término náhuatl quilitl el cual ha sido interpretado como hierba comestible o verdura. En náhuatl se utilizan algunos términos relacionados como quiltic, verdura verde, o quilyollotli para referirse a los tallos tiernos, retoños o brotes de una planta. Un concepto amplio de quelite tal como se aplica actualmente enMéxico, incluye hojas inmaduras y tallos comestibles, junto con algunas flores. De las 25 000 especies de plantas superiores que existen en Méxic o ,a l rededor de 500 son consideradas como quelites en el sentido amplio del concepto. Dentro de una clasificación más estricta de quelites en México, en la que se consideran únicamente las hojas tiernas comestibles, se utilizan 358 especies, todasrestringidas a las angiospermas y distribuidas en 25 superórdenes, 60 órdenes y 176 géneros. Cerca de 89% de las hierbas comestibles pertenecen a seis familias de dicotiledóneas: Asteraceae, Apiaceae, Fabaceae, Amaranthaceae, Chenopodiaceae y Brassicaceae. Los quelites se consumen de muchas formas. Algunas hojas y tallos se comen crudos. Otros se cue11

Distribución de los quelites más importantes porórdenes en la clasificación evolutiva según el sistema de Stebbins (1964) y Cronquist (1968).

cen o fríen ligeramente y se combinan con sopas, tacos, quesadillas, pinole o esquites. En algunos platillos constituyen el componente principal,pero también puede ser el condimento que proporciona diferentes sabores y aromas. En las zonas rurales los quelites frescos se consumen al inicio del cicloagrícola, cuando termina la época de sequía y comienzan las lluvias. Muchas de las hierbas espontáneas que retoñan con la nueva humedad del suelo son comestibles. Comúnmente este periodo corresponde a la merma de los alimentos del ciclo agrícola anterior. Por lo tanto los retoños verdes, ricos en proteínas, minerales y vitaminas, son bienvenidos a sumarse a

la dieta para la subsistencia delcampesino y su familia hasta que los cultivos principales sean cosechados. También se consumen como condimento o con propósitos medicinales. En la época prehispánica los quelites alcanzaron tal importancia que figuraban en la clasificación indígena del mundo vivo. F ray Bernardino de Sahagún, en la Historia general de las cosas de la Nueva España [Códice Florentino], registra seis grandes formas devida del reino de las plantas, de acuerdo con la etnotaxonomía náhuatl (Ortiz de Montellano, 1984); dentro de ésta, quilitl está en la misma categoría que árbol,hierba, planta medicinal, pasto y flor.

Los sopes con quelites que se venden en el mercado de Toluca, Estado de México, son muy apreciados por los usuarios del mercado.
© Robert Bye y Edelmira Linares

Los retoños de guaje (Leucaenaesculenta) son consumidos al principio de la época de lluvias en los estados de Guerrero, Morelos y Puebla, principalmente.
© Robert Bye y Edelmira Linares

Ilustración de los quelites más importantes que aparecen en el Códice Florentino.
© Robert Bye y Edelmira Linares

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En el Valle de México algunos documentos escritos durante los 50 años posteriores a la conquista recogen entre 84 y150 especies de quelites. Actualmente se consumen sólo 15 especies, y un tercio de ellas son introducidas.

La función cultural de los quelites en el México prehispánico se refleja en su importancia ritual. En el siglo XVI Sahagún describió el huauquiltamalcuzliztli, ceremonia renovadora que se celebraba en el mes de enero, la cual se festejaba con tamales de quelites (quiltama lli). Aunque...
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