Quimica

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Capítulo 2 de:
Chamizo, J. A. y Garritz, A., Química Terrestre, Colección “La ciencia para todos” No. 97, Fondo de Cultura Económica, México, 1991.

II. CAMBIOS NUCLEARES Y SUS APLICACIONES

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INTRODUCCIÓN

MUCHOS de los hechos y teorías expresados en el capítulo anterior se desarrollaron científicamente por el interés de comprender más sobre el núcleo atómico. Tenemos aúnmás dudas que respuestas.

Este capítulo se centra en la exposición de los avances más importantes en este terreno, y en la descripción del estado que guarda su desarrollo en México. Adicionalmente, intenta proporcionar ciertos elementos de juicio acerca de la utilización del conocimiento nuclear que, como muchas otras, tiene sus pros y sus contras. De esta manera, el lector podrá hacer supropia evaluación de la peligrosidad y potencialidades que tiene la energía nuclear, así como del problema ético que llega a suscitar este tema tan actual.

DESCUBRIMIENTO DE LA RADIACTIVIDAD

Los elementos que se ven en una tabla periódica pueden considerarse como "ladrillos", a partir de los cuales se conforman todas las sustancias presentes en nuestro planeta y el Universo. Sinembargo, no todos estos elementos son estables; únicamente lo son 82 de ellos. Esto se debe a que, de forma natural, se producen cambios en los núcleos de los átomos, algunos de los cuales se desintegran con enorme velocidad mientras otros lo hacen con pasmosa lentitud.

|La naturaleza entera puede construirse con los |
|elementos naturales; del hidrógeno al uranio |

La primeraevidencia de estos cambios en los núcleos fue encontrada en 1896 por el francés Henry Becquerel, como una consecuencia directa del descubrimiento, unos meses antes, de los rayos X. Becquerel encontró que una sal de uranio que guardaba en un cajón emitía ciertas radiaciones que velaban las placas fotográficas vírgenes. Parecía que el uranio despedía extrañas radiaciones. El término actual,"radiactividad", no apareció sino años después, en un trabajo de Pierre y Marie Curie, conocidos investigadores en este campo.

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Figura II.1. Marie Curie.

En 1919, en el laboratorio de Ernest Rutherford se provocó por primera vez un cambio nuclear artificial. Desde entonces, y sobre todo a partir del descubrimiento del neutrón (Chadwick, 1932), los científicos nucleares encontraron unsinnúmero de nuevos núcleos atómicos y multitud de aplicaciones energéticas y no energéticas de los mismos. Algunas de ellas nos han sido de enorme utilidad, pero otras han puesto a la humanidad al borde de un cataclismo planetario.

DISCIPLINAS CIENTÍFICAS RELACIONADAS CON LOS CAMBIOS NUCLEARES

De la obra de Navarrete y Cabrera transcribimos las disciplinas en las que se acostumbrasubdividir la ciencia nuclear. Esta información será útil al lector para que comience a identificar las áreas de aplicación de los fenómenos nucleares.

a) La radioquímica estudia las propiedades de los radioisótopos, los métodos para su obtención y purificación, su uso en la investigación química y los efectos químicos de las transformaciones nucleares.

b) La química de radiacionesestudia los efectos químicos producidos por las radiaciones.

|Los radioisótopos son núclidos naturales o |
|artificiales que emiten radiactividad, es decir, |
|que son inestables |

c) La química nuclear estudia la síntesis de nuevos núclidos y elementos artificiales.

d) La física nuclear estudia las partículas que forman el núcleo atómico, laconfiguración del mismo y los cambios de energía que tienen lugar en él.

e) La ingeniería nuclear estudia el diseño y funcionamiento de los reactores nucleares.

f) La física de neutrones estudia la producción, detección y comportamiento de esta partícula subnuclear.

g) La medicina nuclear estudia el comportamiento de compuestos radiactivos en el organismo humano, usados como...
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