OCHO MIL ESTRELLAS EN EL CIELO Domingo | 12.08.2007
Por: Josep Corbella
The New York Times Syndicate |
A la una de la madrugada del jueves, en el Observatorio del Roque delos Muchachos, a 2,400 metros de altitud en la isla de La Palma, donde el cielo está protegido por ley para facilitar las investigaciones astronómicas, parece que la noche tenga más estrellas que lasque una persona pueda llegar a contar. Sin embargo, hay astrónomos que se han dedicado a contarlas. Resultado: hay exactamente 8 mil 479 estrellas en el cielo - una más contando el Sol- que unapersona con buena vista pueda distinguir sin prismáticos ni telescopio.

La cifra incluye tanto las estrellas visibles en verano como en invierno, y tanto las que se ven desde el hemisferio norte comodesde el hemisferio sur, por lo que el número de estrellas visibles una noche cualquiera desde un observatorio concreto es unas cuatro veces más pequeño: unas 2 mil 500 en el mejor de los casos, en unanoche sin luna y desde un lugar sin contaminación atmosférica ni lumínica.
Estos cálculos se basan en mediciones del brillo de las estrellas. Antes de la invención del telescopio, los antiguosastrónomos griegos dividieron las estrellas en seis categorías a las que llamaron magnitudes. Las más brillantes eran de primera magnitud y las más tenues que se distinguían a simple vista, de sexta.Astrónomos posteriores han adoptado el mismo sistema de clasificación, aunque midiendo el brillo de cada estrella con más precisión. Esto ha llevado a la situación paradójica, y a menudo desconcertantepara los aficionados que se inician en la astronomía, de que las estrellas más brillantes son ahora de magnitud nula o negativa: Vega, por ejemplo, la más brillante que se ve en lo alto del cielo enverano, es de magnitud 0. Las estrellas más tenues que una persona con buena vista puede distinguir sin telescopio son las de magnitud 6.5.
Hay pocos lugares donde el cielo sea lo bastante oscuro... [continua]

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