Salud publica

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Causalidad y epidemiología
La combinación del pensamiento poblacional con la comparación de grupos de personas permite extraer inferencias causales cuando no pueden deducirse por otra vía. Es imprescindible cuando la exposición a la causa no se puede controlar mediante la experimentación
Alfredo Morabia y Miquel Porta

CONCEPTOS BASICOS
No siempre es posible determinar un mecanismo que ligueuna causa y un efecto en un caso individual. En cambio, la epidemiología persigue establecer relaciones causales para una población; así, por ejemplo, entre el tabaquismo y el cáncer de pulmón. Austin Bradford Hill ofreció hace medio siglo una lista de criterios que ayudan a valorar si un cierto factor es causa de una enfermedad. Los criterios de Hill guardan una sorprendente semejanza con losestablecidos por el filósofo David Hume en el siglo XVIII.

Los epidemiólogos se especializan en identificar las causas de los estaepidemió dos de salud. Las principales herramientas de que disponen para la salud adquisición de nuevos conocimientos son la comparación de grupos de personas y el “pensamiento poblacional”, es decir, el razonamiento poblaciones. centrado en pobla de Un conjunto dconceptos desarrollados y depurados a lo largo de la historia sustancia ese pensamiento poblacional. Nos referimos en especial a l nociones d riesgo, prevalencia, incidencia y tasa. Llamamos riesgo a las de i la probabilidad de desarrollar un estado de salud (bueno o malo) durante un período de tiempo definido. Por prevalencia se entiende el número de personas que, en un momento determinado, padecen laenfermedad de interés dividido por el número de individuos de que conste la población estudiada. En cambio, la incidencia consiste en el número de nuevos casos de una enfermedad en una población en un período de tiempo. La incidencia dividida por la población no enferma da la tasa de incidencia, que es una de las medidas del riesgo. Estas nociones resultan indispensables para describir el pasado,presente, futuro y dinámica de la salud de la población. Sin embargo, por sí sola, la componente poblacional del pensamiento epidemiológico no permite hacer inferencias causales. Que un 90 % de los casos de cáncer de pulmón se den en fumadores no significa, de por sí, que fumar cause cáncer de pulmón.
INVESTIGACION Y CIENCIA, julio, 2008

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1. LA NOCION DE CAUSALIDAD nace de experienciaselementales: el vidrio de la ventana se rompe si se arroja una piedra. David Hume negó que se sustentase en algo más que en la extrapolación de aquello que hemos venido viendo. Intentar concebir un nexo necesario entre el impacto y la rotura, declaraba, estaba fuera de lugar. En cambio, formuló una serie de criterios, basados en la reiterada asociación de unos hechos con otros, para fundamentar lasatribuciones de causa y efecto. Las ideas de Hume sobre la causalidad guardan una estrecha y sorprendente relación con las hoy vigentes en epidemiología.

INVESTIGACION Y CIENCIA

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La búsqueda de causas necesita un segundo componente: la comparación de grupos. Será ya más creíble que fumar cause cáncer de pulmón si quienes padecen cáncer de pulmónfumaron, con anterioridad al diagnóstico, más que individuos comparables que no han desarrollado el cáncer. Un estudio de casos y controles compara enfermos de cáncer y controles sin cáncer. Un estudio de cohortes —de individuos expuestos y no expuestos a una causa hipotética— compara fumadores con no fumadores. Es el modo que tienen los epidemiólogos de crear las condiciones para la identificaciónde causas. La combinación de pensamiento poblacional y de comparación de grupos caracteriza a la epidemiología como disciplina científica.

El objetivo de este artículo es mostrar que la causalidad epidemiológica tiene su origen en modos de inferencia causal compatibles con el descubrimiento de causas de enfermedades para poblaciones, pero no necesariamente para individuos. Mediante relaciones...
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