Sobre el concepto de especie en microbiología

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Actualidad

Sobre el concepto de especie en Microbiología
Ramon Roselló-Mora
Molecular Ecology Group. Max-Planck Institute for Marine Microbiology. Celsiusstrass 1, 28359 Bremen. Alemania. E-mail: rrossell@mpi-bremen.de

apá, ¿cuantos pelos tenemos en la cabeza? ¡Vaya pregunta! ¿Qué contestar? ¿Una barbaridad? ¿Decirle que estas cosas no se preguntan? La respuesta, me imagino,dependerá d e l a c a p a c i d a d de improvisación de cada progenitor, pero probablemente no será capaz de contestarla correctamente. En la misma situación nos encontramos frecuentemente los microbiólogos cuando se nos pregunta por el número total de especies de procariotas sobre la tierra. Muchas, pero ¿muchas muchas, o sólo muchas? Especie, entre otras, es una de las unidades más utilizadas paramedir biodiversidad, algo que está tan de moda últimamente. En todos los intentos realizados para medir la diversidad total de organismos en la tierra parece que los microbiólogos estamos en desventaja. El total de casi 5000 especies de microorganismos clasificadas hasta el momento es irrisorio si lo comparamos con el casi un millón de especies de insectos catalogadas. Y es que estos números, quetodos los microbiólogos sabemos que son fruto de un sesgo, juegan un papel primordial a la hora de repartir los royalties que genera el negocio de la biodiversidad. Se ha calculado que en la biosfera se encuentran un total de 4 a 6 × 1030 células procariotas, y que el total de su biomasa protoplasmática supera con creces la supuesta para eucariotas. Lo más curioso del asunto es que el 90% de losprocariotas habitan en el subsuelo, y por tanto, el 10% restante lo conforman todos aquellos que se encuentran habitando suelos, sedimentos, masas de agua, aire, y los parásitos, simbiontes y comensales de eucariotas; en fin, los que centran nuestro interés. Existiendo tal número de procariotas es de esperar, tal y como lo demuestran indirectamente los estudios realizados mediante técnicasmoleculares, que el número de especies sea enorme. Diversos cálculos llevados a cabo por algunos ecólogos apuntan a que tirando por lo b a j o existirían un total de 109 especies de procariotas. Y consideran este número una infravaloración de la verdadera diversidad, debido a que el concepto actual de especie en microbiología puede ser demasiado general. ¿Qué importan uno, dos o incluso tres órdenes

Pde magnitud en el cálculo, si no somos capaces de ponernos de acuerdo sobre cual es nuestra unidad de referencia? Y es que al ojear la literatura parece que los microbiólogos ecólogos hablan de peras cuando los taxónomos hablamos de manzanas. Lo que ocurre es que tenemos básicamente dos problemas: uno, que pocos son los microbiólogos no taxónomos que entienden cual es el concepto de especie quehemos diseñado; y dos, que los taxónomos estamos asistiendo a un período de incertidumbre y desacuerdo sobre como definimos una especie. Los taxónomos tenemos como misión el generar un código de comunicación entre científicos que facilite el intercambio de conocimientos. Este código tiene que ser útil en todos los ámbitos en que se desarrolla nuestra especialidad, y no tiene que respondersolamente a las necesidades específicas de algunos. Taxonomía es el estudio teórico de la clasificación de los organismos, incluyendo sus bases, principios, procedimientos y reglas. El sistema que se genera tras la aplicación de sus fundamentos teóricos es el esquema de clasificación o simplemente, 'la clasificación'. Creo que es importante entender que siempre será artificial, a pesar de que existe latendencia de reflejar de una manera lo más fiel posible las relaciones de parentesco entre organismos. Sería ideal contar con un sistema de clasificación válido para todos los seres vivos, y que por tanto nos permitiera poder establecer comparaciones entre eucariotas y procariotas, algo que hasta la fecha no es posible. Los niveles jerárquicos supraespecíficos (género, familia, orden, clase...)...
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