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Con el establecimiento de la tercera alianza, entre Gran Bretaña, Austria y Rusia, la prioridad de Napoleón pasó de derrotar a los Británicos a evitar su propia derrota por los nuevos aliados. En vez de cubrir su fuerza de invasión, su marina fue requerida en el Mediterráneo para proteger sus fuerzas en Italia en previsión de ataques británicos y el ataque de los rusos en su retaguardia. El 14 deseptiembre de 1805, ordenó al Almirante Villeneuve pasar por el Estrecho de Gibraltar, junto con la escuadra española de Cartagena, y dirigirse a Nápoles para bloquear cualquier tentativa por los Británicos de invadir Malta.

* > En esta animación se puede ver los primeros momentos de la batalla. (Pulse en la imágen para su ampliación). Elaboración propia.
Los Británicos habíanmantenido a las flotas francesas y españolas separadas, que se habían mantenido encerrados en puerto. De los navíos de línea disponibles por Napoleón, 35 eran franceses y 25 españoles; aproximadamente un tercio de estos estaban en el Mediterráneo.

En 1803, los Británicos tenían 111 navíos, de los que 60 podrían ser usados en aguas británicas y en el Mediterráneo. El resto de la flota fue desperdigadaen todas partes de las Antillas, Norteamérica, Caribe y las Indias Orientales para proteger los intereses británicos. Del resto, muchos fueron dispersados para utilizarlos en los bloqueos.
DISTRIBUCIÓN DE LOS BUQUES DE GUERRA BRITÁNICOS EN OCTUBRE DE 1805 |
Lugares | Navíos de Línea de batalla | Navíos de 50 a 44 cañones | Fragatas | Sloops, etc. * |
En puerto y reparándose | 14 | 1 | 26 | 77|
Buques en trayectos | 3 | 3 | 4 | 3 |
En los canales ingleses e irlandeses | 25 | 3 | 29 | 100 |
En las Downs y estaciones del Mar del Norte | 11 | 2 | 13 | 130 |
En W. I. Islands o en su ruta | 2 | 1 | 12 | 25 |
En Jamaica | 3 | - | 9 | 24 |
Estaciones del norte de América | 4 | 2 | 9 | 17 |
Indias orientales o en su ruta | 7 | 2 | 12 | 10 |
Costa de África | - | - | 1 | 1 |España, Portugal y Gibraltar | 33 | - | 10 | 2 |
Mediterráneo o en su ruta | 2 | - | 6 | 15 |
Expediciones secretas | 2 | 2 | 2 | 1 |
Total buques en comisión | 106 | 16 | 133 | 404 |
  |
En reserva, servicio en el puerto, etc.. | 96 | 19 | 87 | 11 |
  |
Buques de trasporte de tropas |   | 31 |   |   |
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* Incluídos los buques menores y 93 buques alquilados por la Marina |Puede informarse aquí del detalle de la composición de la flota británica y su armamento, a comienzos de 1805.

Como una generalización, los barcos franceses y españoles eran vistos como mejores construídos y con calibres más grandes que los Británicos, pero estos fueron bloqueados en puerto acabando muchos de ellos inmaniobrables por la inactividad.

* > Pintura de Geoff Hunt querepresenta al Victory de Nelson navegando por el Mediterráneo, donde tenía su base. (Pulse en la imágen para su ampliación). La tripulación de este buque se componía de un conglomerado de lo más variopinto, con 441 ingleses, 64 escoceses, 63 irlandeses, 18 galeses, 3 Shetlandeses, 2 de las islas del Canal y 1 de la Isla de Mann. Había además 71 extranjeros: 22 norteamericanos, 7 holandeses, 6 suecos, 4italianos, 4 Malteses, 3 voluntarios realistas franceses, 3 noruegos, 3 alemanes, 2 suizos, 2 portugueses, 2 daneses, 2 indios, 1 ruso, 1 de Africa y 9 de las West Indian islands. Esto era algo normal, y no sólo en la marina británica, embarcar extranjeros aunque en esta se dio con más cantidad. Según el escritor inglés Peter Goodwin en su obra The ships of Trafalgar el Temeraire tenía 220irlandeses en su tripulación, que representaban el 30% de la tripulación, los ingleses el 49%, escoceses el 7,5%, galeses el 5,3%, americanos casi el 4%, alemanes otro 4%, suecos un 0,84%, portugueses un 0,70%, franceses (realistas) un 0,41% y.... españoles, también con un 0,41%, es decir unos 3 hombres.
La revolución francesa había diezmado el cuerpo de oficiales de la marina francesa. La mayor parte...
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