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Los peligros ocultos de la economía informal
Los gobiernos suponen que el mercado informal crea empleo y alivia las tensiones sociales. Los académicos piensan que desaparecerá por sí solo. Ninguna de las dos ideas resiste un análisis más profundo. Diana Farrell

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No es un secreto que algunas compañías operan parcial o totalmente al margende la ley no haciéndoles contrato a todos sus empleados, evadiendo impuestos, ignorando las regulaciones de calidad y seguridad, violando los derechos de propiedad intelectual y patentes e incluso omitiendo registrarse como entidades legales. Este problema es particularmente importante en los países emergentes, pero también se ha extendido a algunas naciones desarrolladas. El Banco Mundial estimaque la economía informal1 genera un 40 por ciento del PIB en las naciones de bajos ingresos y un 17 por ciento del PIB en aquellas 2 de ingresos altos . En algunas industrias, tales como el comercio minorista y la construcción, la informalidad llega al 80 por ciento del empleo. Las autoridades a cargo de la regulación muestran, sorprendentemente, poco interés por este fenómeno. En los mercadosemergentes, los gobiernos habitualmente lo ven como un problema social y no comprenden sus efectos nocivos sobre la productividad y el crecimiento económico. Piensan que la economía informal crea puestos de trabajo para trabajadores poco capacitados y alivia las tensiones sociales relacionadas con el desempleo. Algunos académicos afirman que la economía informal desaparecerá con el tiempo en la medidaen que los sectores formales de manufacturas y servicios crezcan generando puestos de trabajo. Los expertos en desarrollo creen, con buenas intenciones, que las compañías informales crecerán y eventualmente se incorporarán a la economía formal si pueden acceder al crédito y a otros tipos de asistencia técnica – de ahí los populares programas de "microcréditos" de los últimos años. Investigacionesrealizadas por el McKinsey Global Institute (MGI) han llevado a la conclusión de que estas creencias son falsas. Lejos de reducirse, la economía informal está creciendo en muchos países. En los últimos diez años, MGI ha estudiado la informalidad en una variedad de industrias en un amplio rango de países, incluidos Brasil, India, Polonia, Portugal, Rusia y Turquía. MGI descubrió que las grandesventajas comparativas en costos que obtienen las compañías informales por medio de la evasión de impuestos y regulaciones más que compensa su baja productividad y su reducida escala. Por ello, la competencia se distorsiona debido a que estos jugadores informales e ineficientes se mantienen en pie evitando que compañías formales más productivas tengan una mayor participación de mercado. Cualquierbeneficio de corto plazo en relación al empleo es mucho menos relevante que su impacto negativo de largo plazo sobre el crecimiento económico y la creación de empleo.

Operando en gris Para mucha gente, la economía informal se reduce a los vendedores ambulantes y a pequeños negocios y es verdad que la informalidad está muy extendida entre pequeñas empresas tradicionales con bajos niveles detecnología, escala y estandarización. Pero pasa prácticamente desapercibida cuando se trata de modernas y grandes empresas en países emergentes (ver Cuadro 1), en los cuales MGI ha encontrado cadenas de supermercados, proveedores de repuestos para autos, empresas de montaje de electrodomésticos e incluso operaciones industriales de gran escala, informales. El nivel de informalidad varía de una industriaa otra. Es mayor en las empresas de servicios tales como la construcción y el comercio minorista (ver Cuadro 2), donde las compañías son generalmente pequeñas y geográficamente dispersas, lo cual hace más difícil detectarla. Los ingresos provienen de consumidores individuales y son difíciles de auditar. Los costos laborales son una porción importante de los gastos
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La economía informal,...
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