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CAPITULO 1 La Esfera de Acción de la Ecología El término ecología proviene de la raíz griega "oikos", que significa "casa", combinada con la raíz "logos" que significa "la ciencia o el estudio de". De tal manera que literalmente hablando, la ecología se refiere al estudio de los pobladores de la tierra, incluyendo plantas, animales, microorganismos y el género humano, quienes conviven a manera decomponentes dependientes entre sí. La ecología no solo tiene relación con los organismos sino con flujos de energía y con los ciclos de la materia en el continente, en los océanos, en el aire y en las aguas continenta les, por ello también puede considerarse como "el estudio de la estructura y función de la naturaleza", entendiendo que la humanidad es parte de esta última. Otra definición útil,una de tantas anotadas en el Diccionario Webster no Abreviado, que refleja un énfasis de actuali dad, dice: "la totalidad o tendencias de relaciones entre los organismos y el medio ambiente".

Es interesante notar que la palabra ecología procede de la misma raíz que la palabra economía, la que trata con "manejo de asuntos.", en el sentido de administración del trabajo del hombre. Como sesubrayará posteriormente en este libro, la extensión del concepto de contab ilidad económica de costos para incluir el medio ambiente, así como los sistemas y progresos creados por el hombre, es un paso importante para remediar los graves desequilibrios entre estos dos componentes necesarios del medio ambiente total del hombre. La esfera de acción de la ecología se ha ampliado considerablemente a medidaque el hombre ha tomado poco a poco conciencia de esos desequilibrios, una actitud de cambio conocida como "movimiento para concientizar acerca del medio ambiente". Hasta hace poco, la ecología fue considerada en círculos académicos como una rama de la biología que, junto con la biología molecular, la genética, la biología del desarrollo y la evolución, se incluyó a menudo, aun cuando no siempre, enun paquete curricular para biología avanzada. En este contexto se consideró a la ecología como una "biología del medio ambiente", lo que verdaderamente se deduce en la primera edición de este libro. No obstante ahora, el énfasis ha cambiado al estudio de los sistemas del medio ambiente, la "familia" integra por decirlo así, un enfoque concordante con el significado de la raíz de la cual proviene,como ya se vio. Así, la ecología ha avanzado, de una división de las ciencias biológicas hasta ser una ciencia principal interdisciplinaria que agrupa a las ciencias biológicas, físicas y sociales. Quizá la mejor manera para delimitar el campo de la ecología, en términos de un énfasis cambiante, es considerando el concepto de niveles de organización. En la Fig. 1-1 podemos observarconvenientemente un tipo de espectro de niveles, en el cual unidades biológicas actúan recíprocamente con el medio físico (energía y materia) combinándose sucesivamente para producir una serie de sistemas vivos (biosistemas). La palabra "sistema" se usa en el sentido de la definición del diccionario, que dice: "conjunto de reglas o principios sobre una materia enlazados entre sí".* La porción derecha delespectro concierne a la ecología, como se muestra en la Fig. 1-1, o sea, aquellos niveles más allá de los organismos como individuos. El término población, originalmente acuñado para definir un grupo de gente, en ecología se amplía para incluir grupos de individuos de cualquier tipo de organismos. Igualmente, comunidad en el sentido ecológico (algunas veces denominada como comunidad biótica) incluye atodas las poblaciones de ua área dada. La comunidad y el medio abiótico funcionan juntos como un sistema ecológico o ecosistema. Un término paralelo usado con frecuencia en la literatura científica alemana y en la rusa es el de biogeocenosis, cuyo significado es "vida y tierra funcionando juntas". Finalmente, el término biosfera es de amplio uso para denominar a todos los ecosistemas de la...
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