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DESCRIPCION DEL COSMOS

La materia.

El espacio exterior a la Tierra, al Sistema Solar, a nuestra Galaxia, no está vacío: lo surcan desde las más pequeñas partículas hasta grandes asociaciones de estrellas y de galaxias.  Todo este inmenso conjunto que constituye el Cosmos no está nunca en reposo: en él se producen cambios continuos.  Algunos son sumamente lentos, pueden durar inclusomillones de años, hasta que, como consecuencia de ellos, se alcanza una situación en la que se desarrollan transformaciones radicales, las cuales se producen, a veces, en unas pocas fracciones de segundo.  La Tierra contiene tan sólo una ínfima porción de la materia que forma el Cosmos; ésta se extiende desde nuestro planeta hasta las mayores distancias conocidas.
 La multitud de objetos que constituyenel Cosmos, las relaciones entre los mismos y las causas de sus cambios, cada día se conocen más a fondo.  Esto se debe a la unidad fundamental del Cosmos, a su carácter material: las leyes físicas que rigen el comportamiento de la materia de la Tierra son válidas también en el centro del Sol y en las galaxias más lejanas.  Hoy gracias a los progresos de la Astrofísica, conocemos mejor lo queocurre en el interior de una estrella que lo que sucede a unos centenares de kilómetros bajo la superficie terrestre.
 
  Galaxias

Podemos decir que las galaxias son los máximos conglomerados individualizados de estrellas, las unidades de materia que definen la estructura granular del Cosmos (sandage). Al contrario de las estrellas, las galaxias, observadas a través de un telescopio o anteojolo bastante potentes, o en elipses fotográficos obtenidos con ellos, aparecen como objetos luminosos extensos, con el aspecto de una nube, en general aplastada: su brillo se debe a la multitud de estrellas que las forman, si bien, debido a la enorme distancia que ¡los separa de ellas es casi imposible distinguir unas de otras!
Si comparamos entre sí cierto número de galaxias observaremos una grandiversidad de formas; con todo, y ateniéndonos a su estructura, se dividen, según la clasificación del astrónomo ingles hubble, en elípticas, SO, espirales cerradas e irregulares.
Desde que se estableció esta clasificación se ha debatido su relación con la edad de las galaxias. Actualmente se admite que las galaxias irregulares se encuentran en periodo de formación, mientras que las espirales songalaxias relativamente jóvenes, en cuyos brazos se están formando estrellas a partir de la materia interestelar. Por el contrario, las elípticas son galaxias viejas, carentes de materia interestelar, en las que la actividad de formación de estrellas ha cesado o esta próxima a su fin.
Nuestra propia Galaxia es un ejemplo característico del tipo espiral.  Su estructura es la de un gran disco,con un condensación central, de la que parten los brazos, el cual incluye la mayor parte de las estrellas y de la materia interestelar.  Este disco está rodeado por una especie de envoltura, el halo galáctico, que consiste en una distribución más tenue y aproximadamente esférica de cúmulos estelares, casi desprovista de gases y polvo.
 El disco de nuestra Galaxia tiene un diámetro de unos 100,000años luz (unidad de medida que equivale a la distancia que recorre la luz durante un año, es decir,  300,000 kilómetros por segundo durante todo un año y que corresponde aproximadamente a 9.5 billones de kilómetros).
 
Cúmulos estelares

Los cúmulos estelares son agrupaciones de estrellas dentro de unamisma galaxia que se ha formado en misma región del espacio aproximadamente en una misma época. Dentro de un cumulo, las diferencias que existen entre sus estrellas son, básicamente, de masa y de grado de evolución (este es tanto más avanzado cuanto mayor es la masa de la estrella).
Al igual que las galaxias, los cúmulos presentan diversas estructuras. Los más compactos y ricos en estrellas son...
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