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1. Introducción

En las dos últimas décadas se han producido importantes progresos en el pro-ceso de integración europea. Mientras que entre los años ‘50 y los ‘80 los países de Europea Occidental habían limitado sus ansias integradoras en el ámbito económico a la existencia de una unión aduanera, los ‘90 se han caracterizado por una marcada aceleración del proceso integrador: la formación delMercado Único el 1 de enero de 1993, seguida por la puesta en marcha del la Unión Económica y Monetaria el 1 de enero de 1999 (Rodríguez-Pose, 2001).

Este proceso de integración acelerada está teniendo un profundo efecto sobre la economía de todos y cada uno de los estados miembros de la Unión Europea (UE). El resultado fundamental está siendo una convergencia de las pautas y ciclos económicosde la práctica totalidad de los estados que forman parte de la Unión Monetaria. Desde un punto de vista territorial, en cambio, las consecuencias son todavía inciertas (Barry, 2003; Begg, 2003). ¿Se están beneficiando todos los países y regiones europeas por igual del proceso de integración económica? ¿O, por el contrario, la integración económica está favoreciendo a ciertos espacios por encima deotros? En el caso de que la respuesta a esta última pregunta sea afirmativa, se abren nuevos interrogantes. ¿Cuáles son los espacios que están siendo favorecidos por el proceso? ¿Y el resultado de este proceso es una mayor convergencia o divergencia territorial? No existe una teoría dominante que dé una respuesta única a estas cuestiones. Más bien al contrario, las teorías económicas defiendenposturas diversas, cuando no abiertamente enfrentadas (Puga, 2002; Magrini, 2003). Por ello, la respuesta a estas cuestiones debe venir fundamentalmente del estudio de la evolución reciente de las disparidades económicas y de cómo éstas han sido afectadas por los distintos estadios de integración.

Este es el objetivo principal de este estudio: intentar aportar cierta luz sobre el impacto que elproceso de integración económica, y en especial el Mercado Único y la Unión Monetaria, está teniendo sobre los desequilibrios económicos a nivel nacional y regional en la UE. Para alcanzar este objetivo el estudio se estructura en cinco apartados. Los dos primeros repasan brevemente los diferentes estadios del proceso de integración europea y las distintas teorías sobre convergencia y divergenciaeconómica. El tercero estudia el impacto de la integración sobre las economías europeas, prestando especial atención a la relación entre ciclos económicos nacionales y ciclo económico europeo. En la cuarta parte se analiza la evolución de las disparidades regionales en el interior de los países miembros de la UE en los distintos estadios de integración económica. Finalmente, en la quinta y últimaparte se presentan las conclusiones y el posible alcance político de los resultados.

2. La aceleración del proceso de integración económico

En los 30 años que siguieron a la firma del Tratado de Roma en 1957, las Comunidades Europeas (CCEE), a pesar de ser popularmente conocidas bajo el nombre de Mercado Común, distaban mucho de ser un verdadero mercado común. La libre circulación de losfactores económicos estaba seriamente restringida. No existía la libre movilidad de personas ni de servicios y, aunque se habían realizado grandes progresos en la circulación de capitales, esto había sido más consecuencia del inicio del proceso de globalización que del proceso de integración político-económica. De hecho, la integración económica durante este periodo se había ceñido a permitir desdefinales de los años ‘60 –y de manera harto imperfecta- la libre circulación de bienes entre los Estados Miembros, y a adoptar una serie de tarifas y barreras arancelarias comunes. En definitiva, las CCEE, hasta mediados de los años ’80, no constituían más que una forma imperfecta de unión aduanera (Cecchini, 1988).

La mayoría de los Estados Miembros se encontraban cómodos en esta situación. La...
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