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Tener una imagen aproximada sobre el rumbo y el estado futuro de la ingeniería química en el mundo no sólo resulta de capital importancia para la planeación del desarrollo y la supervivencia de las industrias de procesos químicos, sino que también es un punto de referencia obligado para el diseño de los planes de estudio en esta profesión. Para los países en desarrollo es ilustrativo conocer elestado inmediato y a corto plazo de la ingeniería química en los países desarrollados, pues la evolución de la nuestra está auto contenida en la corriente vertiginosa de cambios que se vienen experimentando en la industria de procesos químicos como industria globalizada -caracterizada por un mercado mundial, una base productiva mundial y un entorno tecnológico mundial-. Nuestra imagen regional defuturo cercano es sólo una imagen ligeramente adaptada del presente de las industrias de los países líderes, no porque el subdesarrollo sea una etapa en el camino del desarrollo sino por el grado de dependencia tecnológica y económica que derivamos de ellos.

EVOLUCIÓN DE LA INDUSTRIA DE PROCESOS QUÍMICOS
Los rudimentos de la ingeniería química aparecen con el nacimiento de la industria química yla primera revolución industrial que se llevó a cabo a finales del siglo XVIII en la Gran Bretaña. Los químicos empíricos y empresarios británicos empezaron la manufactura a gran escala de ácido sulfúrico, soda, carbonato de sodio, cloro blanqueador y algunos colorantes sintéticos, los cuales constituyeron el corazón de la industria química hasta finales del siglo XIX.
Las revoluciones industrialesdesencadenadas alrededor del motor de combustión interna -tercera revolución industrial- , y de la línea de ensamble y la petroquímica para la producción masiva de combustibles y materiales sintéticos energo-intensivos, plásticos y fibras,-cuarta revolución industrial-, generaron retos y oportunidades para el desarrollo de la ingeniería química que conocemos hoy.
La segunda innovación enimportancia en la industria de refinación del petróleo fue la reforma catalítica para convertir naftenos de octanaje muy bajo y parafinas en aromáticos de alto octanaje, como benceno, tolueno, etilbenceno y xilenos, materiales sustitutos del tetraetilo de plomo -cuya eliminación era obligatoria- usado para el mejoramiento del octanaje de la gasolina.
La industria de procesos químicos vivió en la décadadel treinta el florecimiento de un nuevo subsector: la industria de los polímeros sintéticos.
El origen de la industria de los polímeros sintéticos se remonta al siglo diecinueve con los intentos de explotar el caucho natural y la celulosa. A partir de los primeros intentos de construir un cuerpo teórico coherente sobre las macromoléculas con las investigaciones de Hermann Staudinger en 1918, quelas industrias químicas dedican esfuerzos y recursos de investigación al desarrollo de nuevos materiales sintéticos.

VIEJOS PARADIGMAS
La Ingeniería Química como toda disciplina tiene su propio conjunto de problemas y métodos sistemáticos para solucionarlos (paradigma). Desde su nacimiento en el siglo pasado, su modelo intelectual básico ha experimentado una serie de cambios dramáticos.
El primerparadigma para la disciplina se basó en el concepto unificador de las operaciones unitarias y se desarrolló en respuesta a la necesidad de la producción económica en gran escala de productos primarios.
El segundo paradigma para la Ingeniería Química, es iniciado por el avance de la ingeniería científica. Es aquí cuando reexaminan las operaciones unitarias desde un punto de vista más fundamental.Los fenómenos que ocurren en las operaciones unitarias fueron reducidos a conjuntos de eventos moleculares.
Se elaboraron modelos mecánicos cuantitativos de estos eventos, que se utilizaron para analizar los equipos existentes y diseñar nuevos equipos de procesamiento. También se hicieron modelos matemáticos de procesos y reactores, que se aplicaron a industrias de capital intensivo, como la de...
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