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I.                    Introducción
 
El Sol es una masa de materia gaseosa caliente que irradia a una temperatura efectiva de unos 6,000 grados centígrados y se encuentra a una distancia de 149,490,000 kilómetros de la Tierra. El principal integrante de nuestro sistema solar puede satisfacer muchas denuestras necesidades si aprendemos a utilizar racionalmente su luz y energía.
  
Se cree que el Sol tiene unos 5,000 millones de años y que se formó cuando la gravedad atrajo una gran nube de gas y polvo, de la cual también se originaron la Tierra y los otros planetas. La atracción gravitatoria liberó energía y calentó al Sol, en la forma que propuso Helmholtz. 
 

 
II.                 Procesos naturales de transformación de la energía solar y su utilización

El aprovechamiento natural de la energía solar se produce en la atmósfera, los océanos y las plantas de la Tierra. A través del proceso de fotosíntesis, la energía solar contribuye al crecimiento de la vida vegetal (biomasa) que, junto con la madera y los combustibles fósiles, puede ser utilizada como combustible. Otros agentesenergéticos como el alcohol y el metano también pueden extraerse de la biomasa.
 
Aproximadamente el 30.0 por ciento de la energía solar que alcanza el borde exterior de la atmósfera se consume en el ciclo del agua, mismo que produce la lluvia y la energía potencial de las corrientes de montaña y de los ríos. La energía que generan estas aguas en movimiento al pasar por las turbinas modernas sellama energía hidroeléctrica. Asimismo, la interacción de la energía del Sol, los océanos y la atmósfera produce vientos, que han sido utilizados durante siglos para hacer girar los molinos. En este sentido, los sistemas modernos de energía eólica utilizan hélices fuertes, ligeras, resistentes a la intemperie y con diseño aerodinámico que, cuando se unen a generadores, producen electricidad parausos especializados o para alimentar la red eléctrica de una región o comunidad.
 
Adicionalmente, los océanos representan un tipo natural de asimilación de energía solar. Como resultado de la absorción por los océanos y las corrientes oceánicas, se producen gradientes de temperatura. En algunos lugares, estas variaciones alcanzan 20.0 grados centígrados en distancias de algunos cientos demetros. Los principios termodinámicos predicen que cuando hay grandes masas con distintas temperaturas se puede crear un ciclo generador de energía que la extrae de la masa con mayor temperatura y la transfiere a la masa más fría. La diferencia entre estas energías se manifiesta como energía mecánica (para mover una turbina, por ejemplo) que puede conectarse a un generador para producir electricidad.Estos sistemas, llamados sistemas de conversión de energía térmica oceánica (CETO), requieren enormes intercambiadores de energía y otros aparatos en el océano para producir potencias del orden de megavatios.
 
III.                Procesos científicos y tecnológicos de transformación de la energía solar
 
La asimilación o retención directa de energía solar requiere dispositivos artificialesllamados colectores solares. La energía retenida se emplea en procesos térmicos o fotovoltaicos. En los procesos térmicos, la energía solar se utiliza para calentar un gas o un líquido que luego se almacena o se distribuye. En los procesos fotovoltaicos, la energía solar se convierte en energía eléctrica sin ningún dispositivo mecánico intermedio. Los colectores solares pueden ser de dos tiposprincipales: los de placa plana y los de concentración.
 
En los procesos térmicos, los colectores de placa plana interceptan la radiación solar en una placa de absorción por la que pasa el llamado fluido portador. Éste, en estado líquido o gaseoso, se calienta al atravesar los canales por transferencia de calor desde la placa de absorción. La energía transferida por el fluido portador, dividida...
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