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El origen de las tradiciones navideñas

TANTO en el hemisferio norte como en el sur, sin importar que uno viva entre creyentes o ateos, la Navidad figura entre las celebraciones más populares. En Japón, donde la mayor parte de la población no es cristiana, sino sintoísta o budista, la Navidad se celebra como una festividad más, y ha llegado a ser un tiempo de diversiones desenfrenadas yconsiderable actividad comercial. Pero ¿ha sido siempre una fiesta tan carente de sentido religioso? ¿Cuál es su origen?

Un vistazo a la celebración de la Navidad durante el primer milenio de nuestra era nos permitirá investigar sus orígenes, que se remontan a tiempos precristianos. En un artículo escrito para la revista History Today, Alexander Murray, de la Universidad de Oxford, sostiene quedurante la Edad Media la gente “tomó algunos de los elementos que integraban los ritos paganos celebrados a mitad del invierno, y los combinó con la teología navideña, aún en desarrollo”. ¿Cómo y por qué ocurrió esto?

Raíces precristianas

Los antiguos pueblos europeos observaron que hacia la mitad del invierno, el Sol parecía quedarse inmóvil cerca del horizonte meridional, y luego,paulatinamente, volvía a encumbrarse en el firmamento. Según el calendario juliano, la fecha que se atribuyó en un principio a este solsticio de invierno (palabra derivada de dos voces latinas, que significan “Sol” y “estar parado”) fue el 25 de diciembre. No les resultó muy difícil establecer una analogía entre el Sol y Dios como Fuente y Sostén de la vida. El 25 de diciembre del año 274 E.C., elemperador romano declaró al Sol invictus (Sol invencible) principal patrón del imperio en honor de Mitra, el dios de la luz.

Sobre la instauración del cristianismo como nueva religión imperial, Murray escribe: “Después de mucha incertidumbre, la victoria fue para el cristianismo, el gran rival [del mitraísmo]. Pero hacia el año 300, este rival todavía tenía que ser diplomático. Fue entoncescuando la Iglesia decidió instituir una fiesta que conmemorase el nacimiento de Cristo (en latín, nativitas). (Esta fiesta no consta en ninguna de las listas de celebraciones del tercer siglo; el primer registro histórico que se tiene de ella es un documento del año 336.)”. ¿Qué fecha se escogió para esta celebración? El 25 de diciembre. Esta elección fue resultado, según el libro DiscoveringChristmas Customs and Folklore, de “una decisión tanto sagaz como práctica por parte de los primeros padres de la Iglesia”. ¿En qué sentido?

El período invernal intermedio ya había adquirido un carácter festivo debido a las saturnales romanas, festividades del fuego y de la luz de siete días de duración. Después tenían lugar las calendas, una fiesta que duraba tres días y que celebraba elnombramiento de los magistrados romanos, cuyo mandato se extendía por un año desde el primer día, o calendas, de enero. De manera que, al coincidir la celebración de las saturnales, las calendas y el cumpleaños mitraísta del Sol invencible en un período de tiempo tan corto, se escogió la fecha del 25 de diciembre para celebrar la “Misa de Cristo” como llamamiento a los pueblos paganos, para que seconvirtieran a la nueva religión estatal del Imperio romano.

Con el transcurso del tiempo, Yule, la festividad que celebraban los germanos paganos a mitad de invierno, consolidó las costumbres de banquetear, divertirse y dar regalos. Objetos como cirios (o velas), troncos de leña, adornos de hojas perennes, y árboles, adquirieron un uso generalizado en las celebraciones navideñas. Pero quizá algunosrazonen que la celebración del nacimiento de Cristo ya tenía que haber ocupado un lugar prominente entre los cristianos antes de haber recibido influencia alguna de las tradiciones paganas. ¿Es eso cierto?

Los primeros cristianos no la celebraban

La Biblia no revela la fecha exacta del nacimiento de Jesús. De hecho, “los primeros cristianos no celebraban Su nacimiento”, comenta The...
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