Turistas en el espacio

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El inicio

El 18 de mayo de 1996 la Fundación X Prize abrió la competición para crear vuelos espaciales turísticos al ofrecer el Premio Ansari X Prize con 10 millones de dólares en metálico a quien pudiera diseñar un aparato que llevara a tres tripulantes a más de 100 Km de la Tierra dos veces en menos de quince días.

El 29 de septiembre de 2004 Mike Melvill lograba ascender a 103 Km dealtura con el SpaceShipOne y el avión que transportaba y hacía de módulo de aterrizaje, el White Knight; ambos construidos por al empresa Mojave Aerospace Ventures. El 4 de octubre de 2004 el piloto Brian Binnie despegaba del desierto de Mojave poco antes de las 7:00 y alcanzaba los 112 Km de altura una hora después, obteniendo el nuevo récord mundial. Poco después comenzaba el descenso en espiralhasta lograr aterrizar en la pista de la que había despegado. De esta forma obtenía el ansiado premio y comenzaba la ruta para los vuelos espaciales tripulados.

Vuelos como el del SpaceShipOne tienen como limitaciones frente a los realizados a la ISS que son mucho más cortos (poco más de una hora) y son suborbitales, por lo que no se puede contemplar todo el Planeta desde el espacio. Pese a todo,estos vuelos tripulados por un piloto y dos pasajeros serán, según Peter H. Diamandis, los primeros embriones del auténtico turismos espacial por dos razones:

• Se pueden realizar de forma rutinaria y no esperando a huecos libres en las cápsulas rusas.

• Están abiertos al gran público, porque la tecnología que utilizan puede ser comercializada sin restricciones, al contrario que laempleada por rusos y estadounidenses.

Actualmente, hay dos proyectos grandes de turismo espacial: uno es el simple hecho de volar sobre la estratósfera terrestre, salir de la gravedad terrestre por un minuto y regresar, como es el caso de Virgin Galactic. Este es el caso de Virgin Galactic una empresa dentro de Virgin Group de Richard Branson que planea proporcionar vuelos espacialessuborbitales tripulados.

Este tipo de vuelos romperían la exclusividad asociada a los viajes espaciales tripulados, lo que supone que se debe diseñar un vehículo que pueda llevar a casi cualquier persona al espacio de forma segura sin que sea necesario poseer conocimientos especializados ni tener que realizar un entrenamiento exhaustivo durante un largo período de tiempo.

Se llevará a cabo unapreparación previa al vuelo de 3 días en el aeropuerto espacial para entrenarse y conocer al resto de tripulantes.

Al principio, los vuelos espaciales saldrán del aeropuerto espacial Mojave, en pleno desierto californiano que ofrece unas vistas espectaculares de la costa del Pacífico.

Posteriormente, Virgin Galactic fijará su sede y realizará los vuelos comerciales desde el primer aeropuertoespacial comercial construido para tal fin, el Spaceport America, situado en Nuevo México. Este aeropuerto, financiado por el Gobierno del Estado de Nuevo México y en fase de diseño y construcción, contará con instalaciones innovadoras y será una ubicación excelente para que los astronautas noveles hagan realidad sus sueños. Asimismo, Virgin Galactic ya está considerando otras ubicaciones para posiblesaeropuertos espaciales en todo el mundo, con vistas a ampliar la iniciativa y permitir que la asombrosa aventura de viajar al espacio esté al alcance del mayor número de personas posible.

Los vuelos suborbitales o incluso orbitales son desde su nacimiento un viaje excesivamente corto para lo que pueden llegar a costar, por muy baratos que se quieran hacer. La estancia en el espacio losconvertiría en una experiencia mucho más placentera.
Desde la década de 1990 o incluso antes existían varios proyectos para colocar hoteles en el espacio, pese a que la mayoría de ellos eran simples ideas conceptuales, diseños y consideraciones artísticas. Pero el 12 de junio de 2006 la empresa Bigelow Aerospace puso en órbita desde Siberia el módulo Geminis I.

El Geminis I es un módulo hinchable de...
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