Uso y desuso de conceptos

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ALTERIDADES, 1999 9 (17): Págs. 147-164

Uso y desuso de conceptos: ¿dónde quedaron los olvidos?
EDUARDO L. MENÉNDEZ*

USE AND DISUSE OF CONCEPTS IN SOCIAL ANTHROPOLOGY. WHERE ARE THE FORGOTTEN CONCEPTS? A continuous process of invention, erosion, appropriation and mainly oblivion, takes place in the use of Social Anthropology's basic concepts. This matter isn't occasional, but goes on withanthropological development, and it has own evidence in theoretical production. New concepts are similar to well known concept (habitus); some concepts are applied with an opposite sense (consciousness), and other are stigmatized, even professionally avoided (social class). However, the most significant feat in the use of concepts it's their own oblivion. In this paper various complementaryinterpretations about this fact are proposed: the most important one shows the tendency in keeping the presence of the present, and how this occurs in the anthropological knowledge and in the social production in daily life.

La trayectoria histórica de la antropología social permite observar una constante invención, desgaste, extrapolación, apropiación, desaparición o resurgimiento de conceptos,donde lo fundamental parece radicar en el olvido o directamente en la negación de este proceso, por la mayoría de los que acuñan los conceptos, y sobre todo por los que los utilizamos.1 Nuestro análisis se centrará en este proceso, que se correlaciona con otro de similar importancia: la tendencia a la escisión entre la propuesta teórica de conceptos y el uso que realmente se hace de los mismos. Así,por ejemplo, toda una serie de conceptos que en su formulación teórica pretenden circunscribir determinados campos de la realidad, en su aplicación no cumplen con este objetivo o suelen cubrir sólo una parte de la realidad, la cual no obstante es frecuentemente entendida como “la” realidad. Dentro de la producción antropológica esta tendencia halla su mayor
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expresión en la generación deconceptos que pretenden ser holísticos y relacionales, es decir, que tratan de entender a la realidad social como totalidad interrelacionada y, en determinadas escuelas, como interactiva. Si bien partimos del hecho de que los antropólogos generan continuamente conceptos que frecuentemente no se distinguen demasiado unos de otros, así como de que tendemos a olvidar o directamente ignorar laexistencia de conceptos estrechamente vinculados con los que estamos usando, nuestro objetivo en este trabajo no radica en buscar, recordar o reconstruir los antecedentes de los conceptos para establecer los orígenes de los mismos. Casi todo concepto tiene antecedentes, tiene una historia conceptual, pero lo que nos interesa en este trabajo no es tanto reconstruir esa historia, sino sobre todo tratar deentender el proceso de olvido y de negación. Esta preocupación aparece como el núcleo

Centro de Investigaciones y Estudios Superiores en Antropología Social-Centro. En este artículo voy a analizar algunos problemas metodológicos sobre los cuales vengo trabajando desde hace varios años y que tienen como marco de referencia nuestra investigación sobre el proceso de alcoholización en México y, enparticular, sobre saber médico y alcoholismo (Menéndez, 1990a, Menéndez y Di Pardo, 1982, 1996)

Uso y desuso de conceptos: ¿dónde quedaron los olvidos?

de nuestro interés porque partimos de otro supuesto: que el olvido no sólo opera en el uso-desuso de conceptos, sino que es parte de un proceso más general que afecta la vida cotidiana. El olvido no sería sólo un problema de arqueología delsaber académico-teórico, sino un rasgo de la producción-reproducción del saber de los conjuntos sociales.

El olvido como construcción
¿Por qué dejan de ser usados los conceptos? y, sobre todo, ¿por qué se genera el olvido o la negación respecto de los mismos? ¿Por qué los antropólogos construyen y usan conceptos a los que les colocan nombres distintos y sin embargo son similares a otros...
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