Utilidades de las algas

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USOS DE LAS ALGAS
Desde tiempos pasados, el hombre ha usado las algas con distintos fines. En China desde el año 2700 A.C. y los griegos y romanos las usaban como alimentación, para el forraje como plantas medicinales y en cosmética. Los aztecas empleaban la cianobacteria Spirulina, que recolectaban el lago Texcoco, como complemento proteico. Actualmente tienen usos industriales,agropecuarios, alimentación, médico-farmacológicos y en restauración medioambiental. La cantidad de algas transformadas en todo el mundo es del orden de 7 billones de toneladas de peso fresco, siendo los países asiáticos los productores de casi el 80 % de las materias primas.
En España, los agricultores del Norte y noroeste han empleado algas como abono de las tierras de cultivo, en algunos lugares sehan consumido y finalmente se cuenta con industrias de extracción de agar muy importantes a nivel mundial.

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UTILIZACIÓN DE ALGAS MARINAS EN PRODUCTOS INDUSTRIALES
Como productos industriales de las algas podemos encontrar los alginatos, los carragenatos y los agares. Son coloides comparables con almidones, gomas y gelatinas de otras fuentes.
Describimos algunas características deestas sustancias en los próximos párrafos.
Alginatos
Los alginatos se obtienen de las algas pardas.
Las industrias que consumen mayor cantidad de alginatos son la textil y la papelera. La primera los emplea en la imprimación de colorantes. La segunda los utiliza como aditamento en los adhesivos para cartones corrugados y de los films con que se recubren los papeles de alta calidad.
Un 30 %de la producción de alginatos se destina a la industria alimenticia para la confección de frutas artificiales y para rellenos de aceitunas en base a ají y alginatos.
También se utilizan para industrializar camarones, carne, anillos de cebolla y una variedad de comidas semiartificiales en base a pastas homogeneizadas con alginatos de sodio, a las que se dan formas más o menos naturales.
Esto hapermitido, no sólo el empleo de pescados para los que no había un mercado, sino también el completo aprovechamiento de materiales caros, como los langostinos.
Un 5% de los alginatos se usa en la industria farmacéutica y de cosméticos. Son bien tolerados en contacto con la piel, refrescantes, lubricantes y de bajo contenido en lípidos.
Además se incorporan en jabones, champús y cremas deafeitar como suavizantes y estabilizantes de las espumas y como hidratantes del cabello.

La producción mundial de algas para la obtención de alginatos es de 230.000 Tm en peso seco. El mercado de este producto asciende a 27.000 Tm anuales con precios que oscilan entre los 5 y los 20 dólares por kilogramo.
En Argentina no se producen alginatos comercialmente, pero se ha exportado en ocasionesmateria prima de algas Laminariales locales.

Carragenatos
El carragenato de algas rojas se usa para estabilizar helados y leche chocolatada, en alimentos para lactantes y para mascotas, en comidas instantáneas, dulces y productos de panadería. También en cosméticos, cremas, pastas dentales y lociones.

Los efectos buscados a través del agregado de carragenanos son variados. Las cremasdentífricas, por ejemplo, lo incorporan para evitar el secado y extender el período de comercialización en estantería, mientras que las leches en polvo incrementan la cremosidad con su adición.
La mayor cantidad del carragenato más barato se utiliza preferentemente para comidas de mascotas. Pero actualmente se intenta ampliar su consumo como componente de las hamburguesas de bajo contenido en calorías yen grasas.
La producción y comercialización de carragenato y precarragenato es de 15.000 Tm.
La demanda mundial de carragenofitas -desde 1971 hasta 1984- alcanzó de 20.000 a 43.500 Tm. secas. El valor del carragenato oscila entre 12 y 15 dólares por kg, y el del precarragenato entre 6 y 8 dólares por kg.
En Argentina se produce precarragenato a partir de varias Gigartinaceae y, a tal...
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