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Capítulo 2 Selección Natural, Adaptación y sus Limitaciones
Darwin y la Influencia de Malthus
Quien crea que las grandes teorías científicas se originan en instantes sublimes de inspiración creativa, se equivoca. Louis Pasteur afirmaba que "solo las mentes preparadas promueven los descubrimientos inesperados". La teoría de la evolución por selección natural de Charles Robert Darwin (1809-1882), tiene fundamentos en distintos autores, pero quizás el más influyente, por ser el que actuó como detonador en la mente de Darwin, haya sido el economista Thomas Robert Malthus (1766 -1834). En su "Ensayo sobre los Principios de la Población" (1798), se esforzó por desterrar las concepciones filosóficas optimistas del período inmediatamente posterior a la revolución francesa que anunciaban unmundo de progreso y felicidad sin límites para el ser humano. Malthus elaboró sus conclusiones a partir de 2 premisas muy simples: 1- el alimento es necesario para la vida del hombre, 2- la pasión entre los sexos se mantendrá prácticamente en su estado actual. Teniendo en cuenta esto, él razonó que:
“... la capacidad de crecimiento de la población es infinitamente mayor que la capacidad de la tierrapara producir alimentos para el hombre. La población, si no encuentra obstáculos, aumenta en progresión geométrica1. Los alimentos tan solo aumentan en progresión aritmética2...” “...Para que se cumpla la ley de nuestra naturaleza, según la cual el alimento es indispensable a la vida, los efectos de estas dos fuerzas tan desiguales deben ser mantenidos al mismo nivel. Esto implica que ladificultad de la subsistencia ejerza sobre la fuerza de crecimiento de la población una fuerte y constante presión restrictiva.” “...En los reinos animal y vegetal la naturaleza ha esparcido los gérmenes de la vida con enorme abundancia y prodigalidad. Ha sido, en cambio, relativamente parca en cuanto al espacio y al alimento necesarios para su conservación. Los gérmenes de vida contenidos en este trozode tierra, dada una alimentación abundante y espacio donde extenderse, llegarían a cubrir millones de mundos al cabo de unos pocos miles de años. La necesidad, esa imperiosa ley de la naturaleza, que todo lo abarca se encarga de restringirlos manteniéndolos dentro de los límites prescriptos. Tanto el reino de las plantas como el de los animales se contraen bajo esta gran ley restrictiva, y elhombre, por mucho que ponga a contribución su razón, tampoco puede escapar a ella. Entre las plantas y los animales, sus efectos son el derroche de simientes, la enfermedad y la muerte prematura. Entre los hombres, es la miseria y el vicio.”

Malthus reconocía que en la naturaleza existe una constante lucha por la obtención de recursos escasos y le ofreció a Darwin una sólida argumentación para elplanteo de su propia hipótesis. Darwin dedujo que, dado que en la naturaleza nacen muchos más individuos de los que sobreviven a la edad adulta, y dado que solamente unos pocos de ellos consiguen reproducirse, el individuo poseedor de una variante que pueda aprovechar mejor estos recursos3 tendrá una ventaja sobre el resto. Esta ventaja se traducirá inmediatamente en mayores posibilidades desobrevivir, pero fundamentalmente en mayores posibilidades de dejar descendientes quienes, a su vez, heredarán
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1, 2, 4, 8, 16, 32, 64, 128, 256, 512, etc. 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9, 10, etc. 3 Ya sea porque le sirve para conseguirlos más fácilmente o porque los administra mejor.

dicha ventaja. Consecuentemente, las características que mejor sirven para esta lucha inevitablemente seránpreservadas, y su número aumentará gradualmente en las poblaciones a medida que transcurra el tiempo. Darwin llamó a este mecanismo Selección Natural. Éste no solo explica el cambio evolutivo de una población a través de las generaciones, sino que predice que dicho cambio favorecerá el aumento de las características más exitosas de una población asociadas a la supervivencia y a la reproducción de...
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