Costos fijos y variables, mito o realidad

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Costos Fijos y Variables ¿Mito o realidad?
Fabrizio Marcillo MBA.
barcillo@gmail.com
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Los gerentes necesitan conocer el costo real de los productos para poder tomar decisiones sensatas. Si éste está distorsionado, podrían aplicar estrategias inapropiadas o poco rentables.

De alguna forma todos los sistemas de costos se basan últimamente en ladefinición de costos fijos y variables. Si estos no se comportan como aparentemente deberían o si su asignación no refleja lo que realmente hace incurrir en el costo, se presentan problemas. Los costos fijos son los que generalmente causan mayores problemas.

Al ser ciertos costos fijos, sólo dentro de una escala y periodo de tiempo relevante, estos en realidad se comportan de forma discrecional y nofija. Al variar intermitentemente, mientras la empresa se ajusta para cubrir sus cambios de volumen o diversidad de producción, llega un momento en que debemos hacer mayores inversiones de capital o contratar más personal para poder pasar a un nuevo nivel de producción, donde los costos nuevamente serán fijos. Igualmente, manteniendo el mismo nivel de unidades producidas podemos incrementar loscostos fijos si nuestra gama de productos se hace más compleja, ya que vamos a tener que incrementar ajustes, programación, inspecciones, pedidos, movimientos y volúmenes de inventario. Este tipo de aumento es generalmente difícil de detectar y controlar.

Esta dificultad se da porque parte del incremento de complejidad de producción puede ser cubierto inicialmente con la estructura original delos departamentos de apoyo, reforzando la noción que los costos fijos son fijos. Pero después de cierto tiempo el mayor número de transacciones y la mayor cantidad de recursos requeridos para manejarlas van a ejercer presión para aumentar los costos de estos departamentos. Sin embargo, como al inicio estas transacciones adicionales fueron cubiertas con la estructura existente, los incrementos que sepresentan después se los toma como un incremento normal de costos fijos en el tiempo y no como algo relacionado al aumento de diversidad de productos o producción que ocurrió antes. Estas des-economías de cobertura pueden convertirse en desventajas cuando son mayores que las economías de escala a las que se pretende acceder.

Los costos variables tradicionalmente varían en el corto plazo conlas fluctuaciones de producción porque representan elementos del costo que no requieren ninguna medida gerencial para cambiar el nivel de gasto. En contraste, cualquier cambio en los costos indirectos (en su mayoría fijos) asociada con un cambio en la diversidad y complejidad en la fabrica y otros departamentos de apoyo, tomará meses para efectuarse y necesitará de decisiones gerencialesespecíficas. Esta respuesta a largo plazo refleja la forma en que se formaron inicialmente los costos indirectos en la empresa, a medida que se añadían más productos con diseños especializados; la organización simplemente avanzaba con mucha dificultad con el personal existente, con el tiempo los departamentos de apoyo que tenían exceso de trabajo solicitaron y recibieron personal adicional para manejar elmayor número de transacciones.

El problema se agrava cuando no podemos identificar y trasladar el costo incrementado directamente a los productos que lo causan, incurriendo en subsidios y distorsiones que nos hacen perder el control y la capacidad de reacción. O cuando nos olvidamos del porqué incurrimos originalmente en un costo, manteniéndolo incluso después de que la necesidad para el mismo hadesaparecido. Estas distorsiones son mayores cuando las diferencias en volúmenes o esfuerzos dedicados a los distintos productos o líneas son muy grandes, ya que los productos de bajo volumen originan generalmente más transacciones por unidad que los de alto volumen.

El sistema de asignación tradicional de costos fijos en 2 etapas, esto es, primero asignar los costos a un bolsón (centro) de...
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