El esclavo en la sociedad y la economía colombiana

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Uno de los aspectos más importantes en la historia de América Latina es la presencia y herencia del esclavo negro procedente de las costas africanas.
La esclavitud estuvo ligada fundamentalmente al trabajo. No fue la única forma de trabajo dependiente, pero los esclavos podían desempeñar cualquier tarea económica. Tuvieron que hacer lo que se les exigía; de allí que hicieran los trabajos máslaboriosos y en algunos casos con graves riesgos.
En la esclavitud el concepto del trabajo no se percibía como separado del esclavo como persona. El esclavo fue instrumento de trabajo y la dominación fue usada como medio para obligarlos al cumplimiento estricto de las órdenes.

Los esclavos negros fueron empleados en las más diversas tareas, desde el servicio doméstico a la dura labor de lasminas y las pesquerías de perlas; desde el trabajo agrícola en las estancias agropecuarias y plantaciones al transporte en recuas de mulas.
La colonización española tuvo como base la explotación minera de oro y plata mediante la utilización de grandes concentraciones de indios sedentarios. Durante casi todo el período colonial, la Nueva Granada fue esencialmente una economía minera y, laexplotación intensiva de los yacimientos de oro, plata y esmeraldas se realizó utilizando la mano de obra indígena, básicamente en los primeros ciclos.1 La producción de metales permite observar alguna correspondencia entre el descenso de la población nativa, la disminución en la extracción de metales, y las enormes solicitudes de mano de obra esclava.
La mayoría de los historiadores de la economía y lasociedad colonial, particularmente los estudiosos de la demografía, sostienen que la extracción de los minerales y la vida económica en general se basó en la sistemática explotación de la fuerza de trabajo indígena, pero es en este sentido que vemos el papel que jugaron los esclavos africanos vistos como instrumentos de producción, quienes fueron traídos para sustituir al aborigen, como refuerzo ytambién para contrarrestar – al menos un poco- la crisis demográfica.

De esta manera, antes de finalizar la primera mitad del siglo XVI, cuando el descenso de la población nativa no había llegado a su punto crítico como tampoco había concluido la primera gran etapa de “conquista y pacificación”, de reducción y dominación de la población aborigen, surgió el propósito de aumentar lasintroducciones de esclavos sobre el principio de que el trabajo de un negro producía lo que tres indios juntos podían hacer. Y este principio que se expandió rápidamente y creo la convicción en los funcionarios y colonos, especialmente en el siglo XVIII, de que la trata e introducción masiva de negros era la panacea para la economía del virreinato.2
En esta forma, la institución de la esclavitud adquirióen el continente americano un gran impulso, una nueva forma y un nuevo sentido.

El desarrollo del capitalismo europeo, la disponibilidad de grandes extensiones de tierras y el hallazgo de ricos yacimientos de minerales en América y, la disminución de la fuerza de trabajo indígena fueron factores determinantes en la nueva etapa de la esclavitud africana en América. Fue la coyuntura económica y norazones de tipo racial o filosófico lo que provocó la intensa explotación de la población africana e hizo de la esclavitud una institución económica de primer orden.

Regularmente se tiene la propensión a mirar la participación de negros y mulatos en términos económicos alrededor de la minería y el trabajo de las haciendas y se deja a un lado su participación en la formación de los grupossociales en los que estuvieron inscritos, por ello, sería conveniente mirar la influencia cultural del negro en la sociedad colonial. El esclavo se tendió a definir como un objeto de propiedad, igualándolo a los objetos comerciales, a los bienes inmuebles o a los muebles. Esta definición privilegia la relación institucional amo-esclavo y esconde la relación social en que está inserta. La paradoja...
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