El fin de la era de los transbordadores espaciales

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  • Publicado : 17 de marzo de 2011
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EL FIN DE LA ERA DE LOS TRANSBORDADORES ESPACIALES

La Astronomía es una de las ciencias más importantes en la actualidad. Gracias a ella el ser humano ha podido comprender misterios sobre el mágico mundo que lo rodea. Los avances tecnológicos han permitido crear naves, cada vez más sofisticadas, para explorar el espacio; dentro de ellas se encuentra el Transbordador Espacial. Este vehículo hasido de gran ayuda en la observación del universo, sin embargo, por razones económicas, de seguridad para el astronauta y de contaminación ambiental, debe ser reemplazado lo más pronto posible por otro vehículo más útil, seguro para la tripulación, ecológico para el planeta y menos costoso.

El origen del Transbordador Espacial se remonta a mediados del s. XX, cuando a los científicos de laNASA, se les ocurrió la idea de construir una nave que:
* volara y aterrizara como un avión
* fuera reutilizable
* pudiera ser tripulada
* orbitara el planeta
* llevara a cabo las tareas de las Cápsulas Espaciales, tales como: Mercury, Gemini y Apollo (Cohetes Espaciales)
* significara menos presupuesto con respecto a los programas con Cápsulas Espaciales

Posteriormente, en1980, apareció el primer Transbordador, el Columbia, que además, cumplía con los requisitos ya mencionados. Pero detrás de su aparición, está toda su historia: un proceso científico, con una gran Ingeniería:

En 1972 se empezó a darle vida a este proyecto, cuando fueron culminadas con éxito las primeras misiones tripuladas con el Apollo. El Presidente de Estados Unidos de ese entonces, Nixon,dio vía libre al desarrollo del Programa. Poco después, en 1976 se realizaron las pruebas con un orbitador, el Enterprise, que reunía las características aerodinámicas de un Transbordador real y sobrevolaba el planeta por la atmósfera terrestre. Las pruebas fueron un éxito y más adelante, en 1981, se terminó de construir el Columbia (primer Transbordador real), luego de rigurosas pruebastermodinámicas, debido a las extremas temperaturas de la atmósfera en el reingreso a la Tierra. En vista de que la misión del Columbia finalizó con éxito, la NASA construyó otros tres Transbordadores: el Challenger, el Discovery y el Atlantis. Desde aquel entonces, se han realizado poco menos de 200 vuelos, llevando a cabo misiones muy importantes para la exploración espacial. Infortunadamente ha habido dosaccidentes: el Challenger en 1986 y el Columbia en 2003, los cuales han cobrado la vida de los catorce tripulantes. Con la pérdida del Challenger, la NASA construyó el último Transbordador de la familia en 1991: el Endeavour.

Dentro de las misiones más importantes realizadas con los Transbordadores Espaciales, se encuentran:
* El despliegue de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sussiglas en inglés)
* La instalación del Laboratorio Espacial en la Estación
* La colocación de los principales satélites
* La colocación del Telescopio Espacial Hubble
* Las reparaciones de la Estación, el Laboratorio, los Satélites y el Telescopio

A pesar de la importancia del Transbordador en las Misiones Espaciales, la NASA ha tomado la determinación de reemplazarlo por elPrograma Orión-todavía en fase de desarrollo-el año siguiente. Pero, ¿es correcto retirar de permanencia el Programa del Transbordador? Evidentemente sí. Hay varias razones para justificar el reemplazo del Transbordador por Orión.

Los accidentes en 1986 y en 2003 del Challenger y del Columbia, respectivamente, permiten afirmar que los astronautas vinculados al vuelo espacial, corren el riesgo deperder la vida en cada viaje. Si se piensa en lo siguiente, esta afirmación tendrá más sentido: en toda la historia de la NASA se han construido cinco Transbordadores; dos de ellos se han accidentado, es decir, la tasa de accidentalidad de un Transbordador es de dos de cada cinco. Esta cifra como porcentaje equivale a un 40%, casi la mitad (50%). También hay que verlo desde el número de vuelos...
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