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Balaenoptera musculus
El rorcual azul (nombre científico Balaenoptera musculus), más conocido como ballena azul (aunque realmente es un rorcual, pues la denominación «ballena» sólo se aplica a la familia Balaenidae), es una especie de cetáceo misticeto de la familia Balaenopteridae. Mide entre 24 y 27 m de longitud y pesa entre 100 y 120 t,[] aunque hay registros de ejemplares de más de 30 m delongitud y más de 170 t de peso, lo que la convierten en el mayor animal existente en la actualidad y también en el mayor que haya existido nunca en la Tierra
Largo y estilizado, el cuerpo de este mamífero marino es de color gris azulado a lo largo del dorso y algo más claro en la zona ventral.[] Existen al menos tres subespecies distintas: B. m musculus del Atlántico Norte y Pacífico Norte, B.m. intermedia del océano Antártico y la B. m. brevicauda (también conocida como ballena azul pigmea) que se encuentra en el Índico y en el Pacífico Sur. Existen
Las ballenas azules eran abundantes en casi todos los océanos hasta comienzos del siglo XX. Durante más de 40 años fueron cazadas hasta casi su extinción, lo que obligó a su protección por la comunidad internacional en 1966.
TaxonomíaAunque suele llamarse a todos los misticetos «ballenas», esta denominación se reserva a la familia Balaenidae. Las ballenas azules en realidad son rorcuales (familia Balaenopteridae), una familia que incluye a la ballena jorobada, el rorcual común, el rorcual de Bryde, el rorcual boreal y la ballena minke.[ ]Se cree que la familia Balaenopteridae divergió de otras familias del suborden Mysticeti yaen el Oligoceno medio,[]
Descripción y comportamiento
La ballena azul tiene un cuerpo largo y esbelto que parece delgado en comparación con la constitución más rechoncha de otras ballenas. La cabeza es grande (abarca aproximadamente un cuarto de su cuerpo), plana y en forma de «U», con una cresta que va desde los espiráculos hasta el extremo anterior del rostro.[] La parte frontal de la boca esgruesa con entre 300 y 400 barbas a cada uno de sus lados, cada barba con una longitud de alrededor de un metro, y que cuelgan de la mandíbula superior,[] son particularmente anchas (50 cm) en proporción a su longitud.[] Tiene entre 55 y 88 surcos (llamados pliegues ventrales) a lo largo de la garganta y paralelos al cuerpo.[] Estos pliegues ayudan a la evacuación del agua de la boca después desus «embestidas» para alimentarse. La aleta dorsal (sólo visible brevemente durante la secuencia de sumersión) está situada al inicio del último cuarto del cuerpo y es pequeña y de forma variable (triangular, redondeada, ligeramente falcada o apenas una pequeña protuberancia).[] Cuando sale a la superficie para respirar, saca su espalda y el espiráculo fuera del agua en mayor medida que otrasgrandes ballenas como el rorcual común o el rorcual boreal. Esta característica puede ser utilizada por los observadores para diferenciarla de estas especies en alta mar. Antes de iniciar una maniobra para sumergirse a gran profundidad, suelen sacar su aleta caudal fuera del agua.[] Cuando respira en la superficie, la ballena emite un denso y espectacular chorro de agua que puede alcanzar una altura deentre 6 y 12 m,[] (generalmente en torno a los 9 m)[] que puede ser visto desde una gran distancia en un día de mar tranquilo. Su capacidad pulmonar es de 5.000 litros.[] Las ballenas azules tienen un espiráculo doble, protegido anterior y lateralmente por una prominencia mayor que en los demás rorcuales.[]
Las aletas pectorales tienen forma puntiaguda y una longitud de tres o cuatro metros,[]con la parte superior de color gris con un fino borde de color blanco y el lado inferior de color blanco. La cabeza y la aleta caudal son por lo general uniformemente grises. La parte superior de la ballena, y a veces las aletas, son habitualmente moteadas en un grado que varía considerablemente de un individuo a otro y así unas pueden tener un color uniforme gris pizarra por todo el cuerpo, pero...
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