Polimeros

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MATERIALES

Foto: www.toray.com

Fibra de Carbono,
Carolina Llano Uribe
Periodista Metal Actual

Presente y futuro de un material revolucionario

El mercado mundial de fibra de carbono alcanzará US$12 millones en 2011.

Un compuesto más ligero que el acero, con igual resistencia, inmune a la corrosión, que puede adoptar diversas formas y adaptarse a las necesidades de múltiplessectores.

A pesar de tener un crecimiento anual de 7 por ciento en la última década, el mercado de los materiales compuestos o ‘composites’, sigue siendo un sector exclusivo y poco accesible. Efectivamente, aunque su industria lleva más de 40 años produciendo diferentes y mejorados tipos de materiales, la oferta sólo representa cerca del 4 por ciento de las materias primas utilizadas por laindustria de manufacturas. Las cifras son reveladoras: el año pasado la producción mundial de materiales compuestos se acercó tímidamente a 10 millones de toneladas métricas, mientras la producción de acero sobrepasó los 100 millones de toneladas.

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específicamente la fibra de carbono, los que están dando respuesta a estas necesidades. La fibra de carbonoofrece amplias ventajas con relación a productos competidores, aportando numerosas cualidades funcionales, en especial por su ligereza y resistencia mecánica. Por todas estas razones, es conveniente y oportuno conocer más sobre este material, sus orígenes, características y su futuro.

Foto: www.toray.com

Los fabricantes de fibra de carbono buscarán aumentar la producción del material en 50por ciento durante el próximo lustro.

La demanda se reduce a sectores muy específicos, como el automovilismo, aeronáutica, aeroespacial, armamento y deporte de alto rendimiento. Este panorama es consecuencia directa, tanto del desconocimiento –por parte de la industria– de las propiedades y ventajas de los ‘composites’, como de sus altos precios en el mercado, a razón del elevado costo de lasmaterias primas e insumos y los complejos procesos de fabricación. El ejemplo más evidente, es el caso de la fibra de carbono que, aunque es uno de los materiales más populares de este segmento, sigue siendo visto como un compuesto exótico, de gran valor económico y particularmente complejo. Así mismo, aún existen grandes interrogantes respecto a este material, pocos conocen sus orígenes, cómo sefabrica y que ventajas tiene. Por estas razones, en el último lustro los principales fabricantes de fibra de carbono (Toray, Toho-Tenax, Mitsubishi Rayon Co, SGL, Hexcel, Cytec, y Zoltec) han desarrollado estrategias para aumentar y diversificar su uso y aplicaciones. Una de ellas, se sustenta en la firma de acuerdos de abastecimiento a largo plazo entre las compañías que requieren altos volúmenesde este material con las empresas productoras, como es el caso de Boeing, a quien la empresa Toray, acordó suministrarle el material más allá del año 2020. Por otra parte, el mercado espera la disminución gradual de los precios de la fibra de carbono, como consecuencia directa de la caída de

los costos de los hidrocarburos, principal insumo para su elaboración. Desde hace un poco más de un añoel petróleo ha sufrido una caída histórica, pasó de cotizarse a US$147 en julio de 2007, en las bolsas de Nueva York y Londres, a menos de US$37 al cierre del año pasado. Al respecto, Uwe Wascher, presidente de GE Plastics, afirmó en una entrevista para la agencia internacional de noticias AFP, que hace un año y medio, el costo promedio de los insumos de hidrocarburos representaba ya el 67 porciento del costo total de la fibra de carbono y por ello, para el sector de los compuestos, la disminución de su precio es considerada altamente satisfactoria. Con un panorama de mayor demanda, oferta garantizada y precios competitivos, el mercado espera aumentar la penetración de la fibra de carbono y diversificar su aplicación en otros sectores. Los fabricantes tienen la proyección de elevar su...
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