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  • Publicado : 27 de agosto de 2012
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Juan Gerardo Martínez Borrayo

En esta ocasión el premio fue otorgado a Bruce A. Beutler y Jules A. Hoffmann por sus descubrimientos sobre la activación de la inmunidad innata. Junto con Ralph M. Steinman por sus descubrimientos sobre la participación de las células dendríticas y su rol en la inmunidad adaptativa.

RESUMEN

Este año los laureados con el Nobel han revolucionado nuestroentendimiento del sistema inmune, descubriendo principios claves para su activación.

Los científicos desde hace mucho tiempo habían estado buscando los puntos de control de la respuesta inmune por medio de la cual los hombres y los animales se defienden contra los ataques de bacterias y microorganismos. Bruce Beutler y Jules Horrmann descubrieron cómo funciona el primer paso de la respuesta inmunedel cuerpo: los receptores a las proteínas que pueden reconocer tales microorganismos y activan su respuesta inmune.

Mientras que Ralph Steinman descubrió a las células dendríticas y su capacidad única de activar y regular la inmunidad adaptativa, la cual constituye la última etapa de la respuesta inmune durante la cual los microorganismos son eliminados del cuerpo.

Los descubrimientos delos tres premiados han revelado cómo las fases innatas y adaptativas de la respuesta inmune son activadas y proveen una nueva visión de los mecanismos de la enfermedad que abre nuevas avenidas para el desarrollo de estrategias de prevención y de terapias contra las infecciones, el cáncer y las enfermedades inflamatorias.

DOS LÍNEAS DE DEFENSA DEL SISTEMA INMUNE

Vivimos en un mundo peligroso.Los microorganismos patógenos (bacterias, virus, hongos y parásitos) nos amenazan continuamente, pero estamos equipados con poderosos mecanismos de defensa. En esta primera línea de defensa, la inmunidad innata puede destruir los microorganismos invasores e iniciar una inflamación que contribuye a bloquear su asalto. Con sus células T y B, el sistema inmune produce anticuerpos y células asesinasque destruyen las células afectadas. Después de combatir exitosamente el asalto infeccioso, mantiene una memoria inmunológica que permite una movilización más rápida y poderosa de las fuerzas de defensa la próxima vez que ataque el mismo microorganismo.

Si el microorganismo se salta esta primera línea de defensa, entra en acción la inmunidad adaptativa. Estas dos líneas de defensa del sistemainmune proveen una buena protección en contra de las infecciones, pero también poseen sus riesgos. Si la activación es muy baja, o si las moléculas endógenas activan el sistema, se puede iniciar una enfermedad inflamatoria.

Los componentes del sistema inmune han sido identificados paso a paso a lo largo del siglo XX. Gracias a una serie de descubrimientos que fueron condecorados también con elpremio Nobel, ahora sabemos cómo los anticuerpos son construidos y cómo las células T reconocen las sustancias extrañas. Sin embargo, hasta los trabajos de Beutler, Hoffmann y Steinmann, los mecanismos que inician la activación de la inmunidad innata y los mecanismos de comunicación entre la respuesta innata y la adaptativa permanecían sin esclarecer.

DESCUBRIENDO LOS SENSORES DE LA INMUNIDADINNATA

Jules Hoffmann hizo sus descubrimientos pioneros en 1996, cuando él y sus colegas investigaban cómo las moscas de la fruta combaten las infecciones. Ellos trabajaron con moscas que tenían mutaciones en diferentes genes incluyendo el gen Toll, un gen que previamente había encontrado que estaba involucrado en el desarrollo embrionario la investigadora Christiane Nússlein-Volhard (y que levalió el Nobel en 1995). Cuando Hofmann infectó a sus moscas con una bacteria o un hongo, descubrió que las moscas que tenían mutado el gen Toll morían porque no podían armar una defensa efectiva. Concluyó que este gen entonces tenía que estar involucrado en la detección de los microorganismos patógenos y que se necesitaba activar el gen Toll para tener una defensa exitosa.

Por su parte,...
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