Dos ramas principales de la lingüística se ocupan de las palabras: la etimología, estudio del origen de las palabras, y la semántica, estudio del significado de las palabras. De las dos, la etimología es una disciplina establecida de antiguo, mientras que la semántica es comparativamente nueva. La especulación sobre el origen de las palabras fue sobresaliente en la primitiva filosofía griega. Hubo dos escuelas rivales de pensamiento: los naturalistas, que creían que había una conexión intrínseca entre el sonido y el sentido, y los convencionalistas, que sostenían que la conexión era puramente arbitraria. No fue hasta el siglo XIX cuando surgió lasemántica como una parte importante de la lingüística, y recibió su nombre moderno.
Esto no quiere decir, sin embargo, que los antiguos fueran indiferentes a los problemas de significación. En realidad, apenas es una exageración decir que la mayoría de los temas principales de la semántica moderna están esbozados en las anotaciones dispersas de los escritores latinos y griegos. Un problema que les interesó fue el de los cambios de significado que reflejan los cambios en la mentalidad pública.
En el siglo V de nuestra era, el filósofo neoplatónico Proclo examinó el campo entero de los campos semánticos y distinguió cierto número de tipos básicos -cambiocultural, metáfora, ampliación y estrechamiento de significados, etc.- que todavía forman parte de nuestra moderna provisión.
El interés de los antiguos por las palabras no se limitó, en modo alguno, a sus cambios de significado; también hicieron algunas observaciones pertinentes sobre su comportamiento en el habla efectiva. La vaguedad de las palabras y la variedad de sus usos ya están señaladas en la Iliada. Demócrito vio claramente que hay dos géneros distintos de significado múltiple: la misma palabra que puede tener más de un sentido e, inversamente, más de una palabra puede expresar la misma idea. En un nivel más sistemático, Aristóteles hizo [continua]

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