Acidificación en el medio ambiente

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“ACIDIFICACIÓN EN EL MEDIO AMBIENTE”

Uno de los efectos que tiene la contaminación atmosférica es la acidificación del medio ambiente. Esta podría definirse como "la pérdida de la capacidad neutralizante del suelo y del agua, como consecuencia del retorno a la superficie de la tierra, en forma de ácidos, de los óxidos de azufre y nitrógeno descargados a la atmósfera".
 
Las emisiones dedióxido de azufre y óxidos de nitrógeno, que se emiten a la atmósfera mediante fuentes naturales y antropogénicas, reaccionan con radicales hidroxilos y vapor de agua de la atmósfera para convertirse en ácido sulfúrico y nítrico respectivamente, los cuales disueltos en las gotas de agua existentes en la atmósfera pueden volver a la superficie terrestre mediante precipitaciones, originando la lluviaácida.
 
También existe una fracción de dichos óxidos que retornan a la superficie terrestre en forma de gases o aerosoles, fenómeno denominado deposición seca. Este fenómeno es predominante cerca de las fuentes de deposición, llegando a darse a algunos cientos de kilómetros del foco, en función de las condiciones de dispersión.
 
El término lluvia ácida tiene su origen en unos estudiosatmosféricos realizados en Inglaterra en el siglo XIX, pero actualmente cabría denominarla deposición ácida, ya que la precipitación de dichos ácidos disueltos puede presentarse en forma líquida (agua), sólida (nieve), o incluso como niebla, ésta última tan efectiva en su capacidad de destrucción como lo es la deposición líquida.
 
El agua de lluvia en condiciones normales presenta un pH de 5,6. Sucarácter ligeramente ácido es debido a la combinación del agua con el dióxido de carbono presente en el aire.
 
La lluvia que presenta en disolución los iones provenientes de los ácidos tendrá un pH inferior a 5,6 y allí donde se deposite dará lugar a una serie de cambios que alterarán las características químicas del medio, rebajando el pH de suelos y aguas superficiales con diversas consecuencias paralos ecosistemas.
 
El proceso de acidificación se ve influido por un gran número de factores, que hacen que los efectos sean variables de unas zonas a otras; entre ellos cabe destacar la sensibilidad de los suelos y de las aguas a la acidez, así como el grado de concentración de moléculas contaminantes.
 
La acidificación del medio ambiente es un claro ejemplo de cómo se interrelacionan losdistintos factores ambientales como son la atmósfera, suelo, agua y seres vivos, y de cómo la contaminación atmosférica afecta de manera directa e indirecta a los ecosistemas en general.
 
Los principales agentes causantes de la acidificación son el dióxido de azufre (SO2) y los óxidos de nitrógeno (NOx), y en menor proporción el amoníaco (NH3).
 
Las fuentes naturales de emisión de estoscompuestos contaminantes están distribuidas por todo el planeta y contribuyen en diferente grado atendiendo a las características de cada lugar. Las erupciones volcánicas, incendios naturales, relámpagos y diferentes procesos microbianos contribuyen al aporte de dióxido de azufre y óxidos de nitrógeno a la atmósfera.
 
Las fuentes antropogénicas más importantes son las emisiones de dióxido de azufrey óxidos de nitrógeno que provienen de la utilización de combustibles fósiles en gran cantidad de actividades industriales y en el transporte.
 

En Europa, más del 70% de las emisiones atmosféricas de SO2 proceden de la combustión de carbón en las centrales eléctricas,siendo los vehículos de motor los generadores del 50% de las emisiones atmosféricas de NOx.
 
También el amoníaco (NH3),generado a partir de la descomposición de materia orgánica en zonas con explotaciones ganaderas intensivas, puede actuar como agente acidificante, por su conversión a ácido nítrico.
 

Formación de la lluvia ácida
 
El proceso de acidificación, también denominado "lluvia ácida", se origina cuando el azufre, que se encuentran en estado elemental en los combustibles fósiles, y el nitrógeno,...
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