Asarco

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ASARCO en Tacoma

Asarco fue una empresa dedicada a la fundición de cobre que se ubicó en la ciudad de Tacoma en Washington. La empresa operó por casi un siglo en esta ciudad desde el 1890 hasta el 1986. Asarco utilizaba en su proceso de fundición de cobre, arsénico, un cancerígeno peligroso para la salud humana y el medio ambiente. Al derretir el cobre, la planta, liberaba dióxido de sulfuro ypartículas de polvo que contenían este arsénico y otros metales (incluyendo plomo). Otro residuo del proceso era un líquido que también contenía arsénico y que parte de este era vendido para utilizarlo para carreteras, como piedra ornamental, etc.; y otra parte se depositaba en la bahía creando una costa artificial.

En el caso de Asarco, la EPA determinó, inicialmente, que la fundición decobre estaba liberando alrededor de 115 toneladas anuales de arsénico. Según los reglamentos ambientales de aquel momento ellos debían reducir la cantidad de arsénico ya que podría ser perjudicial para la salud de los habitantes de Tacoma, causando hasta 4 casos de cáncer de pulmón al año. Con la nueva reglamentación podrían liberar una cantidad de arsénico que podría causar solo 1 caso de cánceranual. Sin embargo, la EPA podría exigir a Asarco que eliminara por completo cualquier emisión de arsénico al aire, si los residentes de Tacoma así lo solicitaban. La planta proveía cerca de 20 millones de dólares a la economía de la ciudad y alrededor de 570 familias dependían de esta empresa. ¿Preferirían los residentes de Tacoma los 20 millones perdiendo a un familiar víctima de cáncer o 570familias sin ingresos pero sin exposición a este material cancerígeno?

Finalmente en el año 1983 Asarco cae en la lista de Superfund y la EPA analiza nuevamente el riesgo que representan los desperdicios de esta empresa a la salud y medio ambiente de la ciudad de Tacoma. Superfund es un programa ambiental creado por el gobierno de los Estados Unidos (1980) para limpiar áreas que han sido expuestasa materiales tóxicos peligrosos. Bajo este programa, la EPA, tiene la potestad de tomar acción legal contra empresas que estén contaminando con material tóxico algún área y exigirles el costear la limpieza de esta. La planta de Asarco en Tacoma fue cerrada en el 1985 y la limpieza de toda el área afectada duró hasta el 1994.

Si no se hubiese creado el programa Superfund y los residentes deTacoma decidían optar por dejar la planta operando (y la EPA y Asarco aceptan) todos serían responsables por las consecuencias que trajera consigo esta contaminación tóxica. Tanto la EPA, como los residentes de Tacoma y la propia empresa tenían el conocimiento de los efectos negativos que traería consigo el continuar con la fundición y por ende la responsabilidad moral de hacer lo correcto. La plantatenía dos opciones: cerrar sus operaciones (ya que no había rentabilidad sin el arsénico) o continuar operando con materiales alternos no tóxicos. A mi juicio, los residentes no tenían el derecho o libertad de elegir dejar abierta la planta ya que esta decisión, a largo plazo, afectaría a generaciones futuras que estarían expuestas a esta contaminación. Otras especies, suelos y aguas estabansiendo contaminados por los desperdicios de esta planta y nadie debe tener el poder de decidir continuar con un crimen como este.

En mi investigación posterior al caso encontré que la empresa Asarco fue demandada por la ciudad de Tacoma y sus residentes en un pleito legal que comenzó en 1993 y se extendió hasta el 1995. Los representantes de Asarco se expresaron muy satisfechos con la posibilidadde tomar responsabilidad por los efectos adversos que causó la fundición de cobre en la ciudad de Tacoma. Entre los acuerdos que llegaron en la demanda la clase recibirá una remuneración de 67.5 millones de dólares, se creará un fondo médico para los residentes que desarrollen condiciones de salud relacionadas a la contaminación de arsénico y el gasto de abogados de la clase será cubierto...
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