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JIRAFA
Giraffa camelopardalis
La jirafa (Giraffa camelopardalis) es un mamífero artiodáctilo propio de África. Es la más alta de todas las especies vivientes de animales terrestres. Los machos pueden medir de 4,8 a 5,5 m de altura y pesar hasta 900 kg.
La jirafa está emparentada con cérvidos y bóvidos, pero pertenece a otra familia, los jiráfidos (Giraffidae), que comprende únicamente a lajirafa y su pariente más cercano, el okapi. Julio César indrodujo la primera jirafa en Europa traida de su campañas en Asia menor y Egipto donde conoció a Cleopatra. Sin tener en claro que animal era, los romanos la bautizaron cameleopardo, un cruce entre camello y leopardo, convirtiéndose en el nombre científico que se utiliza hasta hoy.
La jirafa normalmente habita en sabanas o en espaciosabiertos. Sin embargo, cuando el alimento escasea, es capaz de adentrarse en áreas con densa vegetación. Las jirafas prefieren las áreas de acacias en crecimiento. Pueden beber grandes cantidades de agua cuando ésta está disponible, que les permite sobrevivir a grandes periodos secos en tierras áridas.
ORIGEN Y EVOLUCION
La jirafa es una de las dos especies vivas de la familia Girafidae, junto con elokapi. La familia fue muy extensa, con otras numerosas especies. Las jirafas evolucionan de un gran antílope (3 metros) mamífero que vagó por Europay Asia hace entre 30 y 50 millones de años.Desde el Plioceno tardío en adelante, la variedad de jiráfidos se redujo drásticamente, hasta quedar sólamente las dos especies referidas anteriormente. El género moderno de jirafa evoluciona durante elPlioceno junto con otras especies de cuello largo, como la jirafa jumae que no sobrevive hoy. Alan Turner propone, en su libro Evolving Eden (2004), que los ancestros iniciales de la jirafa tendrían un oscuro abrigo de piel con pálidas manchas, y que esas manchas pasaron a tener una forma estellada antes de formar el modelo reticulado que hoy encontramos. La especie moderna giraffa camelopardalisapareció durante el Pleistoceno hace un millón de años.La evolución de la longitud de los cuellos de las jirafas, ha sido objeto de mucho debate. El pensamiento tradicional dice que son evolución ante la necesidad de acceder a vegetación que no era accesible para otros hervíboros debido a la altura, dando a las jirafas una ventaja competitiva. Sin embargo, una teoría alternativa propone que evolucionancomo carácter sexual secundario, dando a los machos una ventaja ante el "necking" para establecer el dominio y el acceso a las hembras receptivas. Esta teoría se basa en que las jirafas comen frecuentemente de arbustos bajos, y que los machos con cuellos más largos son los que más éxito tienen entre las hembras. En cualquier caso, esta teoría no está aceptada universalmente.

Anatomía y MorfologíaLas jirafas son famosas por su cuello largo, que les permite alcanzar las hojas más altas y tiernas de los árboles y sus largas patas delanteras, que son mucho más largas que las traseras. Esa proporción y longitud les obliga a un inusual paso moviendo primero las patas de un lateral y luego del otro a poca velocidad, y cruzando las patas traseras en el exterior cuando van a toda velocidad.Las jirafas son una presa difícil y peligrosa. Se defienden con una poderosa patada capaz de partir el cráneo o columna de un león. Siendo éstos los únicos predadores capaz de suponer una amenaza para la jirafa adulta.
La estructura ósea del cuello no difiere de la de otros mamíferos: no tiene vértebras extras, pero cada uno de los 7 huesos es más alargado. Cada vértebra está separada por juntasflexibles, las vértebras de la base del cuello son puntiagudas y proyectan la joroba por encima de los hombros sosteniendo el musculoso cuello.Además tiene unos pequeños cuernos, llamados ossicorns, que aparecen en ambos sexos, aunque los de las hembras son más pequeños. Están formados por cartílagos osificados. Su apariencia es un método fiable de distinción sexual, en las hembras se destaca un...
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