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LIBRO PRIMERO
Cap. I
El título, Una ciudad pequeña —en el sentido peyorativo o pueblerino—, marca ya el tono satírico que caracteriza toda la novela. Verrières se sitúa en el Franco Condado, cerca de su capital Besançon, a orillas del río Doubs. Su principal fuente de riqueza es la producción de madera y la manufactura de estampados. Su población está formada, en buena parte, por advenedizosque tratan de ascender en la escala social.
En la entrada del pueblo se encuentra la fábrica de clavos, a orillas del río, propiedad del alcalde, M. de Rênal, a quien se describe del siguiente modo: Viste traje gris, y grises son sus cabellos. Es cofrade de varias Órdenes, frente alta, nariz aguileña y facciones regulares. Su expresión en conjunto es agradable y hasta simpática, dentro de lo quecabe a los cuarenta y ocho o cincuenta años; pero si el viajero hace un examen detenido de su persona, hallará, a la par que ese aire típico de dignidad de los alcaldes de pueblo y esa expresión de endiosamiento y de suficiencia, un no sé qué indefinido síntoma de pobreza de talento y de estrechez de mentalidad, y terminará por pensar que las únicas pruebas de inteligencia que ha dado o es capaz dedar el alcalde, consisten en hacerse pagar con puntualidad y exactitud lo que le deben, y en no pagar, o retardar todo lo posible el pago de lo que él debe a los demás (pp. 4 5). Éste quiere ser el retrato caricaturizado de un liberal realista, no idealista, como los veía el autor.
Cap. II. Un alcalde
El autor profundiza en el carácter de M. de Rênal, hombre despótico, obsesionado con ganardinero y con la opinión pública. Presenta al vicario Abbé Maslon, enviado hace unos años desde Besançon para vigilar al Abbé Chélan, párroco de Verrières y a otros párrocos del distrito (más tarde se aclarará que por sus tendencias jansenistas). El autor deja entrever el entendimiento que existe entre el alcalde y el vicario para obtener beneficios de la poda de árboles decidida por el primero; estole sirve para ironizar sobre la colaboración, en la práctica, de los liberales —que teóricamente se oponen a la alianza entre el trono y el altar, propia del Antiguo Régimen— con el clero.
Cap. III. El bien de los pobres
Un periodista, que trae una carta del Marqués de La Mole, el más rico terrateniente de la provincia, dirigida al Abbé Chélan, hace una visita a la cárcel del pueblo, gracias alas prerrogativas de que goza el párroco. Todo esto molesta profundamente al alcalde, que teme la crítica de los periódicos. Se da a entender que la carta anuncia el traslado del cura —de 80 años pero todavía robusto— a otra parroquia, el cual, para defender su puesto, ha decidido contraatacar invitando al periodista a inspeccionar la cárcel. Este constante ambiente de intriga, mezquindad,hipocresía y egoísmo es característico de toda la novela.
Al margen de este acontecimiento, M. de Rênal comunica a su mujer que ha decidido contratar como preceptor de sus hijos a Julián Sorel (protagonista de la novela), hijo de un carpintero del pueblo. Un viejo comandante cirujano del ejército de Napoleón le ha enseñado latín y le ha dejado en herencia todos sus libros. Ha estudiado algo deteología y piensa ingresar en el seminario. Además, así le dará envidia al Prefecto de la Casa de los Pobres, M. Valenod, su gran rival político, que no tiene preceptor para sus hijos .
Se describe a Mme. de Rênal como un alma sencilla, provinciana, sin coquetería ni vanidad, de unos treinta años, con el plan de educar al primer hijo para el ejército, al segundo para las leyes y al tercero para laIglesia. M. Valenod fue su pretendiente, pero lo rechazó en favor de M. de Rênal, a quien ella respeta como buena esposa, aunque no siente por él más que aburrimiento.
Cap. IV. Un padre y un hijo
El alcalde habla con el viejo Sorel para contratar a su hijo. En la negociación que sigue se muestra la hipocresía y doblez de ambos. Poco después, el padre sorprende a Julián leyendo un libro en vez de...
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