Delta amacuro

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Nueva Sociedad Separatas

Charles Briggs / Clara Mantini-Briggs Introducción: Muerte en el delta

Artículo aparecido en

Charles Briggs / Clara Mantini-Briggs: Las historias en los tiempos del cólera. Nueva Sociedad, Caracas, 2004, pp. 29-49.

Introducción: Muerte en el delta

En 1992 y 1993, cerca de 500 personas murieron en el laberinto de ríos y miles de pequeñas y grandes islasque forman la región del delta del río Orinoco, en el oriente de Venezuela (ver mapa 1)1. Fue el cólera la enfermedad que mató a tantos tan rápidamente. Yo (Charles Briggs) me topé por casualidad con la epidemia en noviembre de 1992, durante una visita de dos semanas a Tucupita, ciudad de unos 40.000 habitantes y capital del estado Delta Amacuro2. Muchos de mis amigos deltanos estaban viviendo enlas calles de Tucupita y cerca de Barrancas del Orinoco, otra pequeña ciudad a orillas del delta, mendigando y realizando trabajos ocasionales para sobrevivir, durmiendo en refugios construidos de piezas sueltas de plástico y tablas sobrantes. Nueve de mis más cercanos amigos habían muerto. Los sobrevivientes estaban aterrorizados. El cólera prácticamente no tiene rival en cuanto a la velocidad conque mata. Adultos saludables pueden morir a escasas 12 horas después de haber estado expuestos a la bacteria del Vibrio cholerae. Los humanos absorben agua, sodio y cloruro a través de los intestinos. La toxina producida por el Vibro cholerae paraliza los intestinos de tal manera, que todos los fluidos pasan directamente a los intestinos, lo que ocasiona diarrea y una deshidratación extremadamenterápida. Las personas que son altamente sintomáticas, de forma repentina comienzan a expeler un increíble volumen de diarrea y vómito. Una persona puede perder 10% de su peso en cuestión de horas. El

1. La información sobre la población fallecida proviene de la Oficina Central de Estadística e Informática: Censo Indígena de Venezuela, 1992, 2 vols., Oficina Central de Estadística e Informática,Caracas, 1993. Cuando se refiere a la jurisdicción política que incluye Tucupita, la capital, yo utilizo la expresión “Delta Amacuro” o “estado Delta Amacuro”. Utilizo el término “delta” para referirme al área fluvial, que incluye partes de los vecinos estados Monagas y Sucre. A pesar de que Tucupita actualmente se ubica en una isla unida a tierra firme por un puente sobre el río Manamo, mi usodel término “delta” no incluye a Tucupita, como tampoco a otra ciudad ubicada en el borde del área fluvial en el estado Monagas: Barrancas. 2. Para estudios sobre esta epidemia, ver P.D. Rodríguez Rivero: Epidemias y sanidad en Venezuela, Tip. Mercantil, Caracas, 1924; y Germán Yépez Colmenares: “La epidemia de cólera morbus o asiático de 1854 a 1857 y sus efectos sobre la sociedad venezolana” enAnuario del Instituto de Estudios Hispanoamericanos de la Facultad de Humanidades y Educación Nº 1, 1989, pp. 151-180.

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Introducción

Mapa 1. Delta Amacuro, donde se ven los principales lugares señalados en el texto. En la parte de abajo el área central del bajo delta.

Muerte en el delta

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hedor de la diarrea y el vómito es abrumador. La rápida deshidratación deja débiles ysedientos a los pacientes, sus brazos y piernas se tornan fríos y húmedos, y fuertes calambres parecen contraer sus miembros, anudándolos. La punta de la lengua y los labios se tornan azules, los ojos se hunden en sus cuencas, y la piel cuelga flácidamente. Un muchacho de 15 años puede ser confundido con una persona de 70. La conciencia declina rápidamente, a menos que se reponga el fluido perdido.Hasta 70% de los pacientes sintomáticos puede morir, si no son tratados con terapia de rehidratación3. Lo que causa más consternación es que el cólera es fácil de prevenir y tratar. Alimentos y agua no contaminados es todo lo que se necesita para mantener acorralada a la enfermedad. La mayoría de los pacientes pueden ser salvados mediante la ingesta de una solución generalmente disponible que...
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