Espectro de la luz
Newton, 1666
La fuente de la astrofísica

La descomposición de la luz blanca en siete colores, base de una parte importante de la óptica, al principio no fue sino una curiosidad.

En 1666, como refiere en su obra Optiks, sir Isaac Newton se da cuenta de que la luz que incide en un prisma de cristal se descompone en siete franjas de color distinto. Repiteel experimento profundizando algo más, para lo que hace un agujero en un postigo de una de sus ventanas para obtener un haz luminoso más restringido y coloca una hoja de papel en la trayectoria del haz difractado, para observar el orden de los colores. En 1704, prosigue su observación con las pompas de jabón, que indican que varias capas delgadas y transparentes producen la difraccióncaracterística de la irisación.

La teoría que Newton elaboró a partir de sus observaciones fue fruto de una intuición magistral, y su principio jamás se ha puesto en duda: la luz es un compuesto heterogéneo de rayos de distinta longitud de onda que se difractan en ángulos distintos y provocan una impresión visual diferente. Fue, en consecuencia, el primero en postular que el arco iris es producto deuna refracción analítica. Convencido de la imposibilidad de corregir las aberraciones cromáticas de las lentes, ideó y construyó el primer telescopio de espejo.

En aquella época, nadie comprendió la teoría de Newton. Hooke, uno de los más célebres miembros de la Royal Society, la criticó con muy poco fundamento, y otros físicos tampoco la recibieron mejor. Los jesuitas ingleses llegaron aafirmar que el experimento en el que Newton se basaba estaba mal realizado.
Transcurrió casi un siglo y medio antes de que se volviera a estudiar esta curiosidad científica. Hacia 1800, el astrónomo inglés William Herschel midió la intensidad térmica del espectro solar, hallando que el desprendimiento de calor proseguía más allá del extremo rojo del espectro: había descubierto la [continua]

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