El legado de humboldt y darwin

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El legado de Humboldt y Darwin
Por: Tomás Unger Este año celebramos los dos siglos del nacimiento de Darwin y los 150 años de la publicación de “El origen de las especies”. Esta fecha coincide con la

muerte, en Berlín, a los 89 años, de Alexander von Humboldt. Además de ser uno de los grandes naturalistas, según algunos el último naturalista, Humboldt influyó grandemente en Darwin, quien lollamó “el más grande viajero científico que jamás vivió”. Hoy es difícil apreciar en todo su valor el impacto que tuvo Humboldt sobre la ciencia de su época.

Dentro del contexto del aniversario de Darwin, en una época en que las comunicaciones son instantáneas en el mundo, ninguna persona puede tener la influencia que tuvo el barón Alexander von Humboldt a principios del siglo XIX. Hay que teneren cuenta que, en una época en que la sociedad estaba claramente estratificada, pertenecía a la más alta nobleza, lo cual le daba mayor influencia. Tras viajar cinco años, Humboldt volvió a Europa y publicó libros que fueron traducidos a varios idiomas; Darwin los leyó todos.

EL VIAJERO A los 27 años Humboldt quedó huérfano y como heredó una gran fortuna, decidió viajar para satisfacer lacuriosidad científica que había mostrado desde chico. Las guerras napoleónicas impidieron que viajara por Europa, por lo que decidió viajar a América. Su posición le daba amplio acceso y fue a la corte española a pedir una autorización para visitar sus colonias. El rey de España Carlos IV, al enterarse de su proyecto, que llevaría a cabo con fondos propios, le dio un permiso sin precedentes paraexplorar y usar sus instrumentos sin limitaciones en todas las colonias. En 1799, a los 30 años de edad, Humboldt se embarcó en un buque postal español rumbo a Cuba. Con él viajó el botánico francés Aimé Bonpland, quien lo acompañaría en todos sus viajes por Sudamérica. Antes de embarcarse compró en París los instrumentos científicos más avanzados. De Cuba

viajaron a Venezuela, donde llegaron enjulio de 1799 y se quedaron dos años. Durante ese tiempo Humboldt recorrió más de 3.500 km, por territorios inexplorados hasta entonces, parte en canoa por el Orinoco. De Venezuela volvió a Cuba y de ahí nuevamente al sur, a Colombia, donde llegó en marzo de 1801. De Colombia emprendió un viaje por tierra a través de los Andes y llegó a Ecuador, de donde, desde Quito hasta Trujillo, vino al Perú porel Camino Inca. De Trujillo bajó a la costa y llegó a Lima en la primavera de 1802 (ver esta página de fecha 30 de julio del 2001). Poco después, en víspera de Navidad, se embarcó hacia Ecuador, de donde seguiría a Acapulco para cruzar México, salir de Veracruz a Cuba y de ahí a EE.UU. Aún no había regresado a Europa pero ya era famoso por sus informes, publicados y ampliamente comentados, asícomo por haber sido el hombre que había alcanzado la mayor altura. En Ecuador, Humboldt escaló el Chimborazo, según él a 5.790 m sobre el nivel del mar. Su instrumento tenía un error, pues el punto que alcanzó, ubicado en 1980, está a 5.500 m de altura, aun así fue un récord para la época.

EL GEÓGRAFO Invitado por el cónsul estadounidense de La Habana, Humboldt llegó a Washington. El presidenteJefferson, quien había oído sobre los viajes de

Humboldt, lo alojó en su casa y le ofreció hacerle dos copias de todos sus mapas e ilustraciones a cambio de quedarse con una. En la época en que se copiaba a mano esta fue una empresa difícil y costosa que demuestra el buen criterio de Jefferson y el gran valor de los mapas de Humboldt. A diferencia de los mapas de la época, los de Humboldttenían información sobre temperaturas, alturas, flora, fauna y características del terreno. Los mapas de Humboldt son precursores de la geografía moderna. Entre las innovaciones que introdujo figura, además de la inclusión de datos relevantes, la presentación. Junto a los planisferios había incluido cortes y elevaciones, lo que varió las escalas horizontal y la vertical. Las mediciones de la...
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