El salitre

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Extracto del Libro El Salitre, Resumen Histórico desde su Descubrimiento y Explotación

Fuente: http://www.albumdesierto.cl/historia.htm
Roberto Hernández C., Valparaíso, Fisher Hnos., 1930
Los bosques del Tamarugal han intervenido de una manera directa e inmediata en la creación de la industria salitrera y fomentaron, con detrimento propio, su vasto y rápido desarrollo.
En el último terciodel siglo XVIII, los elaboradores del nitrato de soda es fama que se cobijaban en los espesos bosques de la Tirana, como alquimistas perseguidos, para cocer el caliche clandestinamente, y extraer de él esa valiosa substancia que aplicaba con tan buen éxito a la fabricación de la pólvora, en oposición al Rey de España, que la tenía monopolizada y la expendía en sus estancos y factorías.
Latradición conserva el nombre de Mariano Ollero como uno de los indígenas que trabajaban con más empeño, a fines del siglo XVIII, en el beneficio del salitre. Extraían de ciertos sitios poco distantes, piedras cubiertas con salitre, y en cuyo interior se hallaban vetas de la misma substancia.
Memorias del sabio peruano Don Mariano Eduardo Rivero:
|"En 1821, dí a conocer en Europa este nitrato, gracias adon Pedro |[pic] |
|Fuentes, natural de Tarapacá, quien se había ocupado en su |Oficina Cala-Cala. |
|purificación en la provincia chilena de la Concepción, y me |Fotografía del Album Salitreras de Tarapacá, de L. Boudat y Cía., |
|proporcionó unpoco de su producto en Madrid. El sabio mineralogista |Iquique 1889. |
|Haly, a quien le ofreció una porción de la misma substancia, fue el | |
|primero que determinó su cristalización. Anuncié entonces que este ||
|salitre, se hallaba en un vasto territorio, fácil de explotar, y que | |
|el comercio europeo sacaría grandes ventajas de su extracción. | |

"Pero a pesar de mis promesas, los primeros cargamentos que se mandaron en losaños 27 y 30 a Inglaterra y a los Estados Unidos, no lograron ningún precio, por no conocerse todavía su uso: sólo en 1831, se consiguió apreciar el nitrato en Francia, vendiéndose el quintal a más de 30 francos e impulsar su exportación que ha subido, en los quince últimos años, a 3,260.475 quintales".
Dando al descubrimiento toda la importancia que tiene como punto inicial de una etapa, losseñores Semper y Michels, se limitan a decir en su Monografía publicada en Berlín, en 1904: "Un alemán domiciliado en Bolivia, Tadeo Haenke, fue quien dio el primer impulso a la explotación del salitre con la invención en 1809, de un procedimiento para extraer el salitre potásico del caliche de Tarapacá".
Haenke llegó a Chile con la famosa expedición científica a cuya cabeza venía Malaspina; expedicióncompuesta de hidrógrafos, naturalistas, astrónomos, mineralogistas y dibujantes, preparada por Carlos III de España. Enamorado de la naturaleza, a pesar de su procedencia de los centros de mayor cultura, quiso radicarse de una manera definitiva en su hacienda de "Santa Cruz de Elicona", cerca de Cochabamba, que cultivaba principalmente con un propósito científico; y allá murió el 17 de Diciembrede 1817... .
|Con los consejos dados por el sabio en 1809, lograron los|[pic] |
|nuevos industriales fabricar luego una cantidad de |Oficina Primitiva. Fue la Oficina con mayor poder productivo de la época (330.000 |
|salitre, que fue remitido a España: el primero de que |quintales españoles al mes; 1...
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