El salitre

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El salitre

El salitre es un mineral blanco, trasluciente y brillante, el cual esta constituido principalmente por nitrato de sodio (NaNO3). Se deposita en forma de agujas o polvo blanquecino en zonas húmedas y saladas. En los yacimientos aparecen naturalmente tres nitratos diferentes: El nitrato de potasio (KNO3), El nitrato de sodio (NaNO3) y el nitrato de calcio (Ca(NO3)2); el nitrato deChile es una mezcla de los dos primeros.

Se utiliza principalmente en la fabricación de ácidos (nítrico, sulfúrico) y nitrato de potasio. Además, es un agente oxidante y se usa en agricultura como fertilizante nitrogenado. Otros usos son la fabricación de dinamita, explosivos, pirotécnica, medicina, fabricación de vidrios, fósforos, gases, sales de sodio, pigmentos, etcétera.

La extracción delSalitre

El mineral de donde se extrae el salitre, llamado caliche, es una mezcla formada por varias sales, como sulfatos, yodatos y nitratos. El caliche se encuentra bajo una capa de varios centímetros, compuesta por arcilla y sales. Al remover el material, se obtiene una mezcla en la que el caliche esta en menor proporción.

El salitre, también llamado oro blanco, se obtiene por untratamiento bastante simple: primero se muele el caliche a un proceso de lixiviación en agua caliente. A esta etapa le sigue la cristalización, donde el salitre cristaliza por enfriamiento, separándose de la solución. También se obtiene yodo y sulfato, nitrato de potasio y sulfato de sodio.

Salitre Sintético

1) La reacción se produce a altas temperaturas y presiones. A medida que avanza lareacción, el numero de moles de gas disminuye (de 4 a 2), por lo que se debe aumentar la presión para desplazar el equilibrio hacia los productos.

2) La reacción se realiza en presencia de n catalizador.

3) El Amoniaco se obtiene en estado líquido.

4) Los gases N2 y H2 que no reaccionan se reciclan.

El amoniaco (NH3) se origina a partir de la reacción entre el hidrogeno y elnitrógeno gaseoso. Este compuesto es utilizado como reactivo en la síntesis de nitrato de sodio (Salitre sintético) y en etapas intermedias de proceso ocurre la formación de acido nítrico.

Descubrimiento del Salitre

Sobre el descubrimiento del salitre en América del sur, para ser precisos en Antofagasta y Tarapacá, cuenta una leyenda que ocurrió cuando dos indígenas de la zona hicieron una fogata, yempezó a arder la tierra, que contenía salitre. Enterado el cura de Camiña, y llevando agua bendita, recogió unas muestras y reconoció que contenían nitrato de potasio. Otra parte de las muestras se encontraba en el patio de la casa del sacerdote, y más tarde observó que las plantas se desarrollaban extraordinariamente.

Ahora les contare dos hechos que involucraron al salitre con la historia deAmérica del sur

1) El primero se desató la Guerra del Pacífico (1879-1884) entre Chile, por un lado, y Bolivia y Perú, por el otro. Tuvo sus orígenes en problemas comerciales en torno a la explotación de este recurso. Como indemnización de guerra, Chile obtuvo las ricas provincias de Tarapacá y Antofagasta que concentran la casi totalidad de los yacimientos salitreros del planeta.

2)El segundo evento está relacionado con las complejas condiciones laborales de los trabajadores del salitre, que en 1907 culminaron en una gran huelga nacional y la masacre de miles de huelguistas en la llamada Matanza de la Escuela Santa María de Iquique. En esta zona de Chile nacieron grandes movimientos obreros, guiados por dirigentes anarquistas y comunistas, como Luis Emilio Recabarren,fundador del Partido Obrero Socialista de Chile, que se convirtió en el Partido Comunista de Chile.

Los yacimientos de salitre más importantes se localizan en la Segunda Región de Antofagasta, en el desierto de Atacama. Estos representan aproximadamente el 4% del valor total de la producción minera del país.

La producción de salitre tuvo su auge a fines del siglo XIX. Alrededor de 1880 y 1920,...
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