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GIBSON, Charles: “Las sociedades indias bajo el dominio
español” en BETHELL, Leslie (1992): Historia de América
Latina. Barcelona, Crítica, Tomo 4, pp. 157-188.

Capítulo 6
LAS SOCIEDADES INDIAS
BAJO EL DOMINIO ESPAÑOL
En los estudios sobre la América española, la historia de la sociedad india del
período colonial es un tema relativamente nuevo. A lo largo de los siglos xix y xx
se haconsiderado, de forma bastante generalizada, que poco o nada de la vida india sobrevivió a las conquistas del siglo xvi. Este punto de vista es coherente con
los relatos clásicos de conquistas, famosos por sus descripciones de masacres, torturas y victorias miUtares, sin conexión con los acontecimietos anteriores o posteriores. En esos relatos, las conquistas parecían tan intensas, tan convulsivas,tan
dramáticas en cuanto a la confrontación de los soldados europeos con los nativos
americanos, que nadie cuestionaba su poder de aniquilación. Los escritores clásicos sabían que sobrevivieron indios que fueron utilizados por los conquistadores
como esclavos, como mano de obra y como pagadores de tributos. Pero el punto
de vista prevaleciente era que ninguno de los valores políticos,sociales o culturales
de las civilizaciones americanas escapó de la destrucción. La consecuencia clara
era que, para los indios, los resultados de las conquistas fueron la aculturacion y
el estancamiento.
El punto de vista de que ningún rastro de cultura india pervivió era coherente
con la leyenda negra, tradición de la crítica antiespañola que se desarrolló en el
siglo XVI, floreció en los siglosxvii, xviii y xix, y continuó influyendo en las interpretaciones de la historia española e hispanoamericana del siglo xx. Los críticos del colonialismo español argumentaban que los conquistadores fueron inhumanos, y que una consecuencia importante de su inhumanidad fue la innecesaria
destrucción de las civilizaciones indias americanas. De esta manera, la leyenda negra acentuaba la falta desensibilidad española, como si un conquistador menos
cruel, o con un mayor aprecio por las culturas aborígenes americanas, hubiera salvado algo de las mismas para los tiempos posteriores a la conquista. Es interesante
señalar que la apologética leyenda blanca, en casi todos los aspectos reverso de la
leyenda negra, también resaltaba el carácter destructor de las conquistas. Los defensores delcolonialismo español sostenían que las civilizaciones de América, con
su canibalismo, sus sacrificios humanos y otras barbaridades, sólo podían merecer
su destrucción.

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HISTORIA DE AMÉRICA LATINA

En el siglo Xix, esa misma idea se vio reforzada por la literatura de los viajeros a la América española. El indio que en ella se describía era una persona miserable y deprimida, esencialmente lamisma que en tiempos de Hernán Cortés. La conquista había eliminado todo lo bueno de la sociedad india y el resto se había ido
anulando. Uno de los primeros y más perspicaces viajeros del siglo xix, Alexander von Humboldt, relataba:
Al principio de la conquista de los españoles, la mayor parte de los indios más
acomodados, y en quienes se podía suponer alguna cultura de entendimiento,perecieron víctimas de la ferocidad de los europeos ... Así no quedó de los naturales del
país sino la casta más miserable
las heces del pueblo ... llenaban ya en tiempos
de Cortés las calles de todas las grandes ciudades del imperio mexicano.'
Viajeros posteriores utilizaron las observaciones de Humboldt como propias.
Sus comentarios a menudo tomaban la forma de asombro retórico de que los indios queencontraban en la América española pudieran ser los descendientes de los
opulentos, espléndidos aztecas e incas.
Cien años después de Humboldt, a principios del siglo xx, se conocía mucho
más sobre los indios americanos y sobre la historia de la América española. Pero
este conocimiento estaba institucionalizado y compartimentado, y había grandes
vacíos en los siglos posteriores a la...
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