La era de la hominización

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EL CUATERNARIO O LA ERA DE LA HOMINIZACIÓN

Hermán Zepeda F.

Separado en 1829 del Terciario es la era más corta con aproximadamente 2 millones de años, es al mismo tiempo la mejor conocida tanto porque en ella se plasman los homídidos, cuanto porque los métodos de datación y correlación permiten fechados más exactos.

El Cuaternario se divide en Holoceno (Aluvial) y Pleistoceno (Diluvial),cuyos inicios en la Villa franquiense están marcados por una serie de oscilaciones térmicas, variaciones del nivel marino y del límite de las glaciaciones.

Desde el punto de vista físico el hecho más notable de la época es la existencia de pulsaciones en los casquetes polares, es decir, fases de avance y de retroceso de ellos. Así, grandes extensiones de la Tierra se cubrieron de hielo: elnorte de Europa, América del Norte hasta la latitud de los Grandes Lagos, el sur de Chile, etc. Hubo también un descenso de la línea de las nieves eternas, estimándose que las montañas superiores a 1.000m., en la zona templada fueron invadidas por los hielos. En otras latitudes, por ejemplo en el norte de Chile, estas fases representan una sucesión de períodos húmedos y más secos. Los primeros sonconocidos como pluviales; testimonio de ellos pueden encontrarse en el desierto norafricano y en el norte de Chile. Como ejemplo puede citarse el caso de los paleosuelos o suelos sepultados, tal como lo encontramos en Huaquén y en otros lugares del territorio nacional.

Para Chile, aún se discute el número de ellas. Borde (1966) reconoce fases de extensión glacial en Chile central; anteriormenteBruggen estableció una secuencia de tres, y Weichet (1964) cree haber ubicado los restos morreicos de cuatro. Por su parte Paskoff reconoce en la cordillera de Elqui a lo menos dos períodos fríos con el respectivo avance de los hielos, el más reciente denominado Laguniense, cuyos restos se ubican a 3.100m., y uno anterior, el Tapadiense.

Ellas serían cronológicamente paralelas con los restosencontrados por Borde en San Alfonso, y Queltehues en la cordillera de Santiago.

Es importante señalar que estas glaciaciones trajeron como secuela, variaciones del nivel del mar, a consecuencia del derretimiento de los hielos o del almacenaje de agua. Cuando el período frío llegaba, el nivel del mar descendía; luego, en las etapas interglaciales el derretimiento de los hielos producía el aumentodel nivel del mar, el cual alcanzaba unos 100 m., o más, pues al propio derretimiento se agregaría el aumento del volumen debido a la dilatación del agua, producto del mayor calor reinante. Estas variaciones del nivel marino se conocen con el nombre de Eustatismo.

Estos niveles marinos pueden fácilmente ser conprendidos si se observa el sector costero de Chile. En efecto, allí se ubican algunasterrazas, testimonio del pasado marino. Ellas han sido estudiadas en detalle en el Norte Chico por Paskoff. Así este autor reconoce siete ciclos marinos que habrían establecido un sistema de terrazas en niveles de 2 a 130 m.

Formas de Estudio de las Variaciones Climáticas Cuaternarias.

Los climas cuaternarios y por ende la existencia de períodos fríos, húmedos y secos, se estudia mediantediversos métodos, algunos de los cuales son válidos también para otras épocas geológicas.

Estudio de los Depósitos Lacustres.

En la plataforma continental especialmente, se depositan légamos que contienen las caparazones de poraminiferis, minúsculos protozoos marinos; de ellos existen variedades de mares fríos y cálidos. La sucesión de los depósitos permite establecer las variacionesclimáticas.

Las arcillas lacustres se presentan en forma de escamas (varves) de modo tal que resulta una serie de hojas superpuestas, que permiten conocer la fusión de los glaciares y las etapas de congelamiento.

Estudios de granos de polen conservado en las tumbas y otros sedimentos cuaternarios, permite establecer los tipos predominantes de vegetales y en consecuencia, caracterizar el paisaje en...
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